Bataille de Rabaul (1942)



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Bataille de Rabaul
Partie de la campagne de Nouvelle-Guinée du théâtre du Pacifique ( Seconde Guerre mondiale )
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Fin janvier 1942. Des soldats australiens (au centre droit) se retirant de Rabaul traversent la rivière Warangoi/Adler dans les monts Bainings, à l'est de la péninsule de Gazelle. Photographe : Sgt LIH (Les) Robbins.
Date 23 janvier - février 1942
Emplacement
Rabaul , Territoire de la Nouvelle -Bretagne de la Nouvelle-Guinée
Résultat Victoire japonaise
belligérants
 Australie  Japon
Commandants et chefs
Australie Jean Scanlan Rendu Empire du Japon Shigeyoshi Inoue Tomitaro Horii
Empire du Japon
Force
1 400 soldats (Nouvelle-Bretagne)
130 soldats (Nouvelle-Irlande)
5000 soldats (Nouvelle-Bretagne)
Victimes et pertes
6 membres d'équipage tués
5 membres d'équipage blessés
28 soldats tués
1 000 soldats capturés
16 tués
49 blessés

La bataille de Rabaul , également connue par les Japonais sous le nom d' opération R , une action instigatrice de la campagne de Nouvelle-Guinée , s'est déroulée sur l'île de Nouvelle-Bretagne dans le territoire australien de Nouvelle-Guinée , du 23 janvier à février 1942. C'était une stratégie stratégique défaite significative des forces alliées par le Japon lors de la campagne du Pacifique de la Seconde Guerre mondiale , la force d'invasion japonaise submergeant rapidement la petite garnison australienne, dont la majorité a été tuée ou capturée. Les hostilités sur l'île voisine de Nouvelle-Irlande sont généralement considérées comme faisant partie de la même bataille. Rabaul était important en raison de sa proximité avec le territoire japonais des îles Caroline , site d' une importante base de la marine impériale japonaise sur Truk .

Après la prise du port de Rabaul , les forces japonaises en firent une base majeure et débarquèrent sur la Nouvelle-Guinée continentale , avançant vers Port Moresby . De violents combats ont suivi le long de la piste de Kokoda et autour de la baie de Milne , avant que les Japonais ne soient finalement repoussés vers Buna-Gona au début de 1943. Dans le cadre de l'opération Cartwheel , tout au long de 1943-1945, les forces alliées ont ensuite cherché à isoler la garnison japonaise sur Rabaul. , plutôt que de le capturer, en utilisant largement la puissance aérienne pour le faire, les forces terrestres américaines et australiennes poursuivant une campagne limitée dans l'ouest de la Nouvelle-Bretagne pendant cette période.

À la fin de la guerre, il y avait encore une importante garnison à Rabaul, avec de grandes quantités d'équipements qui ont ensuite été abandonnés. Dans la foulée, il a fallu plus de deux ans aux Alliés pour rapatrier les soldats japonais capturés, tandis que les efforts de nettoyage se sont poursuivis après la fin des années 1950. De nombreuses reliques, notamment des navires, des avions et des armes, ainsi que des positions et des tunnels abandonnés, subsistent dans la région.

Prélude

Rabaul se trouve à l'extrémité orientale de l'île de Nouvelle-Bretagne . Au moment de la bataille, la ville était la capitale du territoire de Nouvelle-Guinée sous administration australienne , après avoir été capturée aux Allemands en 1914. En mars 1941, les Australiens envoyèrent une petite garnison dans la région, alors que les tensions avec le Japon s'intensifiaient. . La petite garnison de l'armée australienne en Nouvelle-Bretagne a été construite autour du 2/22e bataillon du lieutenant-colonel Howard Carr , un bataillon d'infanterie de la Force impériale australienne (AIF) de 700 hommes. Ce bataillon faisait partie de la Lark Force , qui comptait finalement 1 400 hommes et était commandée par le lieutenant-colonel John Scanlan . La force comprenait également du personnel d'une unité locale de la milice , les New Guinea Volunteer Rifles (NGVR), une batterie de défense côtière , une batterie antiaérienne, une batterie antichar et un détachement de la 2/10th Field Ambulance. Le 2/22nd Battalion Band, qui faisait également partie de Lark Force, est peut-être la seule unité militaire à avoir été entièrement recrutée dans les rangs de l' Armée du Salut . Une unité commando , la 2/1st Independent Company , forte de 130 hommes , est détachée en garnison sur l'île voisine de Nouvelle-Irlande.

Tout au long de 1941, les Alliés avaient prévu de construire Rabaul comme un "ancrage de flotte sécurisé" avec des plans pour établir une station radar et un fort champ de mines défensif ; cependant, ces plans ont finalement été abandonnés. Les planificateurs alliés ont déterminé plus tard qu'ils n'avaient pas la capacité d'étendre la garnison autour de Rabaul, et que la situation navale n'était pas non plus propice à son renforcement si la garnison était attaquée. Néanmoins, la décision fut prise que la garnison resterait en place pour tenir Rabaul comme poste d'observation avancé. Les principales tâches de la garnison étaient la protection de Vunakanau , le principal aérodrome de la Royal Australian Air Force (RAAF) près de Rabaul, et le mouillage voisin des hydravions à Simpson Harbour, qui étaient importants pour la surveillance des mouvements japonais dans la région. Cependant, le contingent de la RAAF, dirigé par le commandant d'escadre John Lerew , avait peu de capacité offensive, avec seulement 10 avions d'entraînement CAC Wirraway légèrement armés et quatre bombardiers légers Lockheed Hudson du 24e Escadron .

Pour les Japonais, Rabaul était important en raison de sa proximité avec les îles Caroline , qui étaient le site d'une importante base de la marine impériale japonaise sur Truk . La capture de la Nouvelle-Bretagne leur a offert un port en eau profonde et des aérodromes pour assurer la protection de Truk et aussi pour interdire les lignes de communication alliées entre les États-Unis et l'Australie. Après la prise de Guam , le détachement des mers du Sud , sous le commandement du général de division Tomitaro Horii , a été chargé de capturer Kavieng et Rabaul, dans le cadre de l'"opération R".

La planification japonaise a commencé par une reconnaissance aérienne de la ville, qui visait à identifier les dispositions des troupes en défense. Les planificateurs, qui avaient été transportés par avion de Guam à Truk, ont déterminé trois schémas de manuvre possibles sur la base de ces dispositions: un débarquement près de Kokop, visant à établir une tête de pont; un débarquement sur la côte nord de Rabaul, suivi d'une poussée sur Rabaul depuis l'arrière des défenses principales ; ou un atterrissage à plusieurs volets axé sur la capture des aérodromes et du centre de la ville. Ils ont finalement opté pour la troisième option. Pour l'invasion, les Japonais ont établi un groupe-brigade basé sur la 55e division . Ses principales unités de combat étaient le 144th Infantry Regiment , qui se composait d'un quartier général, de trois bataillons d'infanterie, d'une compagnie d'artillerie , d'une unité de transmissions et d'une escouade de munitions, ainsi que de quelques pelotons du 55th Cavalry Regiment, d'un bataillon du 55th Mountain Artillery Regiment et une compagnie du 55th Engineer Regiment. Ces forces seraient appuyées par une importante force opérationnelle navale et les opérations de débarquement seraient précédées d'une campagne aérienne intensive visant à détruire les moyens aériens alliés dans la région, afin qu'ils ne puissent pas interférer avec les opérations de débarquement.

Bataille

La plupart des hommes civils ont été contraints de rester à Rabaul mais les femmes qui n'étaient pas nécessaires à la défense de la base ont été évacuées en décembre 1941, peu avant le début des raids aériens japonais. À partir du 4 janvier 1942, Rabaul fut attaqué par un grand nombre d'avions japonais basés sur des porte-avions. Après que les chances face aux Australiens aient augmenté de manière significative, le commandant de la RAAF, Lerew, a signalé le QG de la RAAF à Melbourne avec la devise latine " Nos Morituri Te Salutamus " ("nous qui sommes sur le point de mourir vous saluons"), la phrase prononcée par les gladiateurs dans l'ancien Rome avant d'entrer en combat. Le 14 janvier, la force japonaise s'est embarquée à Truk et a commencé à se diriger vers Rabaul dans le cadre d'un groupe de travail naval, qui se composait de deux porte-avions - Kaga et Akagi - sept croiseurs, 14 destroyers et de nombreux petits navires et sous-marins sous le commandement de Vice-amiral Shigeyoshi Inoue . Le 20 janvier, plus de 100 avions japonais ont attaqué Rabaul en plusieurs vagues. Huit Wirraways ont attaqué et dans les combats qui ont suivi, trois avions de la RAAF ont été abattus, deux se sont écrasés et un autre a été endommagé. Six membres d'équipage australiens ont été tués au combat et cinq blessés. L'un des bombardiers japonais attaquants a été abattu par des tirs antiaériens. À la suite des attaques aériennes intenses, l' artillerie côtière australienne a été détruite et l'infanterie australienne a été retirée de Rabaul même. Le lendemain, un équipage d'hydravions Catalina de la RAAF a localisé la flotte d'invasion au large de Kavieng , et son équipage a réussi à envoyer un signal avant d'être abattu.

Alors que les troupes terrestres australiennes prenaient position le long de la rive ouest de Blanche Bay où elles se préparaient à rencontrer le débarquement, les éléments restants de la RAAF, composés de deux Wirraways et d'un Hudson, furent retirés à Lae. Une fois l'avion parti avec un certain nombre de blessés, les Australiens ont détruit l'aérodrome. Les bombardements se sont poursuivis autour de Rabaul le 22 janvier et tôt ce matin-là, une force japonaise de 3 000 à 4 000 soldats a débarqué juste au large de la Nouvelle-Irlande et a pataugé à terre dans des eaux profondes remplies de dangereuses mares de boue. La 2/1st Independent Company avait été dispersée autour de l'île et les Japonais prirent la ville principale de Kavieng sans opposition ; après un combat acharné autour de l'aérodrome, les commandos se sont repliés vers la rivière Sook. Cette nuit-là, la flotte d'invasion s'est approchée de Rabaul et avant l'aube du 23 janvier, la Force des mers du Sud est entrée dans le port de Simpson et une force d'environ 5 000 hommes, principalement du 144e régiment d'infanterie, commandée par le colonel Masao Kusunose , a commencé à débarquer sur la Nouvelle-Bretagne.

Une série d'actions désespérées a suivi près des plages autour de Simpson Harbour, Keravia Bay et Raluana Point alors que les Australiens tentaient de repousser l'attaque. Le 3e bataillon du 144e régiment d'infanterie, sous le commandement du lieutenant-colonel Kuwada Ishiro, a été retenu à Vulcan Beach par une compagnie mixte d'Australiens du 2/22 et du NGVR, mais ailleurs les deux autres bataillons de la Force des mers du Sud étaient a pu atterrir dans des endroits non surveillés et a commencé à se déplacer vers l'intérieur des terres. En quelques heures, l'aérodrome de Lakunai avait été capturé par la force japonaise. Estimant la situation comme désespérée, Scanlan a ordonné "chacun pour soi", et les soldats et civils australiens se sont divisés en petits groupes, jusqu'à la taille de l'entreprise, et se sont retirés à travers la jungle, se déplaçant le long des côtes nord et sud. Lors des combats du 23 janvier, les Australiens ont perdu deux officiers et 26 autres grades tués au combat.

Seule la RAAF avait fait des plans d'évacuation. Bien qu'il ait initialement reçu l'ordre de transformer son personnel au sol en fantassins dans un ultime effort pour défendre l'île, Lerew a insisté pour qu'ils soient évacués et organisés pour qu'ils soient évacués par hydravion et son seul Hudson restant. Dans les jours qui ont suivi la prise de Rabaul, les Japonais ont commencé les opérations de nettoyage à partir du 24 janvier. Les soldats australiens sont restés en liberté à l'intérieur de la Nouvelle-Bretagne pendant de nombreuses semaines, mais Lark Force n'avait fait aucun préparatif pour la guérilla en Nouvelle-Bretagne. Sans ravitaillement, leur santé et leur efficacité militaire ont décliné. Des tracts affichés par des patrouilles japonaises ou largués d'avions indiquaient en anglais, "vous ne pouvez trouver ni nourriture ni moyen de vous échapper dans cette île et vous ne mourrez de faim que si vous vous rendez". Le commandant japonais, Horii, a chargé le 3e bataillon du 144e régiment d'infanterie de fouiller la partie sud de la péninsule de Gazelle et de sécuriser les Australiens restants. Plus de 1 000 soldats australiens ont été capturés ou se sont rendus au cours des semaines suivantes après que les Japonais ont débarqué une force à Gasmata , sur la côte sud de la Nouvelle-Bretagne, le 9 février, coupant la ligne de retraite des Australiens. Suite à cela, les Japonais ont réorganisé leurs forces, occupant une ligne le long de la rivière Keravat, pour empêcher d'éventuelles contre-attaques.

Conséquences

Victimes

De la Nouvelle-Guinée continentale, des civils et des officiers individuels de l' unité administrative australienne de Nouvelle-Guinée ont organisé des missions de sauvetage non officielles en Nouvelle-Bretagne, et entre mars et mai, environ 450 soldats et civils ont été évacués par voie maritime. Malgré ces efforts, les pertes alliées, en particulier en ce qui concerne le personnel capturé, étaient très élevées et les pertes lors des combats pour Rabaul au début de 1942 étaient fortement en faveur des Japonais. Les Alliés ont perdu six membres d'équipage tués et cinq blessés, ainsi que 28 soldats tués au combat et plus de 1 000 capturés. Contre cela, les Japonais n'ont perdu que 16 tués et 49 blessés.

Sur plus de 1 000 soldats australiens faits prisonniers , environ 160 ont été massacrés le ou vers le 4 février 1942 lors de quatre incidents distincts autour de Tol et Waitavalo. Six hommes ont survécu à ces meurtres et ont décrit plus tard ce qui était arrivé à une cour d'enquête. Le gouvernement australien a conclu que les prisonniers avaient été emmenés dans la jungle près de Tol Plantation en petits groupes et avaient ensuite été frappés à la baïonnette par des soldats japonais. À la plantation voisine de Waitavalo, un autre groupe de prisonniers australiens a été abattu. Les Alliés ont ensuite attribué la responsabilité de l'incident à Masao Kusunose, le commandant du 144e régiment d'infanterie, mais à la fin de 1946, il s'est affamé avant de pouvoir être jugé. Au moins 800 soldats et 200 prisonniers de guerre civils, pour la plupart australiens, ont perdu la vie le 1er juillet 1942, lorsque le navire sur lequel ils étaient transportés de Rabaul au Japon, le Montevideo Maru , a été coulé au large de la côte nord de Luzon . par le sous-marin américain USS  Sturgeon .

Opérations ultérieures

Selon l'auteur japonais Kengoro Tanaka, l'opération de capture de Rabaul était la seule opération de la campagne de Nouvelle-Guinée qui a été complètement réussie pour les Japonais. Après la prise de Rabaul, les Japonais ont rapidement réparé les dégâts causés à l'aérodrome de Rabaul et Rabaul est devenu la plus grande base japonaise de Nouvelle-Guinée et la cheville ouvrière de leurs défenses dans la région. Les Australiens ont tenté de restreindre le développement de Rabaul peu après sa capture par une contre-attaque à la bombe en mars. Les Japonais ont finalement étendu leur contrôle à travers la Nouvelle-Bretagne, établissant des aérodromes au cap Gloucester sur la pointe ouest de l'île et plusieurs petits avant-postes le long de la côte pour fournir des points d'escale aux petits bateaux voyageant entre Rabaul et la Nouvelle-Guinée. Pendant ce temps, une poignée de membres de la Lark Force sont restés en liberté en Nouvelle-Bretagne et en Nouvelle-Irlande et, en collaboration avec les insulaires locaux, ont mené des opérations de guérilla contre les Japonais, servant principalement de observateurs côtiers , fournissant des informations sur les mouvements de navigation japonais.

Pour les Japonais, la capture de Rabaul a été suivie d'opérations supplémentaires sur la Nouvelle-Guinée continentale, en commençant par des opérations de capture de la région de Salamaua-Lae à partir de mars 1942. Tout au long de 1942 et au début de 1943, les Alliés et les Japonais ont combattu le long de la piste de Kokoda . à Milne Bay et autour de Buna-Gona alors que les Japonais cherchaient à avancer vers le sud en direction de Port Moresby . À la mi-1943, le vent tourna en faveur des Alliés, qui lancèrent une offensive dans le Pacifique, visant à avancer vers le nord à travers la Nouvelle-Guinée et les îles Salomon. Fin novembre 1943, la force japonaise à Rabaul avait été réduite par la puissance aérienne, avec un grand raid monté depuis les porte-avions Saratoga et Princeton le 5 novembre. Selon l'auteur Eric Larrabee, "par la suite, aucun navire lourd japonais n'est jamais venu à Rabaul".

Les planificateurs alliés avaient envisagé de capturer Rabaul, mais ils ont finalement décidé de l'isoler et de le contourner dans le cadre de l'opération Cartwheel . En décembre 1943, les Marines américains et les soldats de l'armée débarquèrent dans l'ouest de la Nouvelle-Bretagne à Arawe et au cap Gloucester . Par la suite, les opérations alliées sur la Nouvelle-Bretagne ont progressivement limité la force japonaise à la zone autour de Rabaul. En novembre 1944, les Australiens retournèrent sur l'île lorsque des éléments avancés de la 5e division débarquèrent à Jacquinot Bay sur la côte sud, et relevèrent la 40e division d'infanterie américaine . Les Australiens ont ensuite effectué un certain nombre d'autres débarquements autour de l'île alors qu'ils menaient une avance limitée vers le nord, sécurisant une ligne à travers la base de la péninsule de Gazelle entre Wide Bay et Open Bay . Après cela, ils ont cherché à isoler et à contenir les principales forces japonaises autour de Rabaul. Lorsque le Japon capitula en août 1945, il y avait encore environ 69 000 soldats japonais à Rabaul.

De grandes quantités d'équipements ont ensuite été abandonnées autour de Rabaul après la guerre, et il a fallu plus de deux ans aux Alliés pour rapatrier la garnison japonaise capturée après la capitulation du Japon. À la fin des années 1950, des sociétés de sauvetage japonaises ont commencé à sauver de nombreuses épaves de navires autour de Rabaul. Cependant, de nombreuses positions abandonnées, tunnels et reliques d'équipements tels que des avions et des armes peuvent encore être trouvés dans la région.

Voir également

Remarques

Les références

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Liens externes

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