Bataille de Meiktila et Mandalay



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Bataille de Birmanie centrale
Une partie de la campagne de Birmanie
SE 003071 Sherman roulant sur Meiktila.jpg
Chars et camions Sherman de la 63e brigade motorisée avançant de Nyaungyu à Meiktila, mars 1945
Date janvier-mars 1945
Emplacement
Birmanie centrale
Résultat Victoire alliée
belligérants

 Royaume-Uni

 États Unis

 Japon

( Armée nationale indienne )
Commandants et chefs
Royaume-Uni Guillaume Slim

Empire du Japon Heitarô Kimura

Victimes et pertes
2 307 tués 15
888 blessés et disparus
6 513 tués
6 299 blessés et disparus

La bataille simultanée de Meiktila et la bataille de Mandalay étaient des engagements décisifs vers la fin de la campagne de Birmanie pendant la Seconde Guerre mondiale . Collectivement, ils sont parfois appelés la bataille de la Birmanie centrale . Malgré les difficultés logistiques, les Alliés ont pu déployer de grandes forces blindées et mécanisées en Birmanie centrale, et possédaient également la suprématie aérienne . La plupart des forces japonaises en Birmanie ont été détruites pendant les batailles, permettant aux Alliés de reprendre plus tard la capitale, Rangoon , et de réoccuper la majeure partie du pays avec peu d'opposition organisée.

Fond

Situation japonaise

En 1944, les Japonais avaient subi plusieurs défaites dans les régions frontalières montagneuses de la Birmanie et de l'Inde. En particulier, lors de la bataille d'Imphal et de la bataille de Kohima , la quinzième armée japonaise avait subi des pertes catastrophiques, principalement dues à la maladie et à la famine.

La lourde défaite japonaise les a incités à faire des changements radicaux parmi leurs commandants et officiers supérieurs d'état-major en Birmanie. Le 1er septembre 1944, le lieutenant-général Hyotaro Kimura est nommé commandant de l' armée de la zone birmane , succédant au lieutenant-général Masakazu Kawabe dont la santé s'est détériorée. A ce stade de la guerre, les Japonais battent en retraite sur la plupart des fronts et concentrent leurs ressources pour la défense de la patrie. Kimura avait auparavant été vice-ministre de la guerre et avait occupé d'autres postes avec la responsabilité de mobiliser l'industrie japonaise pour l'effort de guerre. On espérait qu'il pourrait utiliser les rizières, les usines et les puits de pétrole de Birmanie pour rendre les forces japonaises logistiquement autonomes.

Le lieutenant-général Shinichi Tanaka a été nommé chef d'état-major de Kimura, avec la responsabilité quotidienne des opérations. Il avait autrefois commandé la 18e division d'infanterie dans le nord de la Birmanie et avait la réputation d'être inflexible. (Dans un renversement des rôles à la suite de la catastrophe d'Imphal, l'ancien chef d'état-major de l'armée de la zone birmane, le lieutenant-général Eitaro Naka , a été transféré au commandement de la 18e division.)

Les pertes japonaises en Birmanie et en Inde en 1944 avaient été catastrophiques. Ils étaient composés d'ébauches de conscrits, dont beaucoup n'appartenaient pas aux meilleures catégories physiques. Le personnel de Kimura a décrété que leurs divisions en Birmanie devraient avoir une force de 10 000 (par rapport à leur effectif de papier de près de 25 000), mais la plupart des divisions ont rassemblé à peine la moitié de cette force réduite. De plus, ils manquaient d'armes antichars. Pour faire face aux blindés alliés en masse, ils seraient contraints de déployer leur artillerie de campagne en première ligne, ce qui affecterait leur capacité à fournir un appui-feu concentré à l'infanterie. Les expédients tels que les mines à fente (une charge explosive au bout d'une longue perche) ou les attentats-suicides perpétrés par des hommes portant des charges explosives n'étaient pas efficaces si les chars ennemis étaient étroitement soutenus par l'infanterie.

D'autres pertes handicapèrent les Japonais. Leur 5e division aérienne, déployée en Birmanie, avait été réduite à quelques dizaines d'avions pour faire face à 1 200 avions alliés. Leur 14e régiment de chars ne possédait que 20 chars.

Kimura a accepté que ses forces avaient peu de chance contre les Alliés numériquement et matériellement supérieurs en terrain découvert. Il entendait donc que tandis que la vingt-huitième armée défendait la province côtière d' Arakan , s'appuyant sur le terrain difficile pour ralentir les avancées alliées, et que la trente-troisième armée continuait à mener des actions d'arrière-garde contre les forces américaines et chinoises qui tentaient d'ouvrir un route terrestre de l'Inde à la Chine, la quinzième armée se replierait derrière le fleuve Irrawaddy . Il espérait que les Alliés seraient surmenés en essayant de surmonter cet obstacle, peut-être au point que les Japonais pourraient même tenter une contre-offensive.

Situation alliée

Le commandement allié de l'Asie du Sud-Est avait commencé à faire des plans pour reconquérir la Birmanie dès juin 1944 (alors que la bataille d'Imphal était toujours en cours, bien que son résultat soit clair). Trois options principales ont été proposées. L'une consistait à réoccuper le nord de la Birmanie uniquement, pour permettre l' achèvement de la route de Ledo , reliant ainsi l'Inde et la Chine par voie terrestre. Cela a été rejeté, car il ne pouvait utiliser qu'une fraction des forces disponibles et ne remplissait qu'un objectif stratégique dépassé. Une deuxième option était de capturer Rangoon, la capitale et le principal port maritime, par une invasion maritime. C'était également peu pratique, car cela nécessiterait des péniches de débarquement et d'autres ressources qui ne seraient pas disponibles avant la fin de la guerre en Europe. Par défaut, le plan adopté était une offensive en Birmanie centrale par la quatorzième armée britannique sous le commandement du lieutenant-général William Slim , pour reconquérir la Birmanie par le nord. L'opération, initialement baptisée Opération Capital , qui visait à capturer Mandalay au centre de la Birmanie, a été rebaptisée Opération Extended Capital pour englober une poursuite ultérieure vers Rangoon.

À l'appui de l'offensive de la quatorzième armée, le XVe corps indien avancerait dans la province côtière d' Arakan . Le corps a également reçu l'ordre de s'emparer ou de construire des aérodromes sur la côte et sur les îles juste au large, qui pourraient être approvisionnés par mer et qui seraient utilisés comme bases à partir desquelles des avions ravitailleraient les troupes de Slim. Le commandement américain de la zone de combat du Nord , composé principalement de troupes chinoises, poursuivrait son avancée pour se relier aux armées chinoises attaquant depuis la province du Yunnan dans le sud-ouest de la Chine et ainsi achever la route de Ledo reliant la Chine et l'Inde. On espérait que le XV Corps et le NCAC détourneraient autant de forces japonaises que possible du front décisif en Birmanie centrale.

Les principaux problèmes auxquels la quatorzième armée serait confrontée étaient d'ordre logistique. Les troupes qui avancent devraient être ravitaillées sur des routes rudimentaires s'étendant sur des distances bien plus grandes que jamais rencontrées en Europe. Bien que des expédients tels que le transport fluvial construit localement et des revêtements temporaires toutes saisons pour les routes (fabriqués à partir de matériaux de toile de jute grossiers imprégnés de bitume et de gazole) devaient être utilisés, les avions de transport devaient être essentiels pour approvisionner les unités avancées. La catastrophe menaçait dès le 16 décembre 1944, lorsque 75 avions de transport américains furent brusquement transférés en Chine, où l' opération japonaise Ichi-Go menaçait les aérodromes américains. Bien que les avions aient été transférés à la hâte du théâtre méditerranéen pour remplacer ceux envoyés en Chine, les menaces persistantes de priver la Quatorzième armée du soutien des avions de transport américains devaient être une préoccupation constante pour Slim pendant les batailles à venir.

La quatorzième armée était soutenue par le 221 Group RAF , qui exploitait des bombardiers B-25 Mitchell , des chasseurs Hawker Hurricane et P-47 Thunderbolt et des chasseurs-bombardiers Bristol Beaufighter à longue portée . Ils pourraient également faire appel aux bombardiers lourds B-24 Liberator de la Far Eastern Strategic Air Force. L'aspect le plus important du soutien aérien était probablement la Combat Cargo Task Force, qui comprenait à la fois des escadrons britanniques et américains d'avions de transport, en particulier l'omniprésent C47 . La quatorzième armée a nécessité 7 000 sorties d'avions de transport chaque jour pendant l'intensité maximale des combats.

La plupart des divisions de Slim étaient sur un établissement mixte de transport d'animaux et de transports mécaniques, ce qui leur permettait d'opérer sur des terrains difficiles, mais limitait leur vitesse de déplacement tactique à celle des hommes ou des mules en marche. En prévision des combats dans le pays ouvert de la Birmanie centrale, Slim a réorganisé deux de ses divisions ( la 5e division indienne et la 17e division indienne ) en tant qu'infanterie motorisée et en partie aéroportée .

A ce stade de la guerre, peu de renforts d'infanterie britannique étaient disponibles. Malgré des expédients tels que l'enrôlement des artilleurs anti-aériens dans les unités d'infanterie, la force des formations britanniques de la 14e armée et des unités britanniques dans ses formations indiennes diminuait, et les unités indiennes et Gurkha devaient de plus en plus supporter le poids des actions qui suivirent. .

Intelligence

Dans la campagne à venir, les Alliés et les Japonais devaient souffrir d'un manque de renseignements sur l'ennemi et faire des suppositions incorrectes sur les intentions de leur adversaire.

Les Alliés avaient une supériorité aérienne incontestée. En plus des résultats des reconnaissances aériennes, ils ont également reçu des rapports de derrière les lignes ennemies des unités de reconnaissance V Force et Z Force et de l'organisation de liaison de la résistance Force 136 . Cependant, ils ne disposaient pas des informations détaillées disponibles pour les commandants en Europe via les interceptions radio Ultra . La sécurité radio japonaise était bonne; plutôt que des machines de chiffrement telles que la machine Enigma , que l'opération Ultra a pu déchiffrer à grande échelle, ils ont utilisé des « livres de codes puis des méthodes de chiffrement extrêmement dures pour dissimuler le texte codé... » Le quartier général de la formation japonaise a également envoyé beaucoup moins trafic radio compromettant que leurs homologues allemands (ou alliés). Ce n'est que vers la fin de la bataille, lorsque les dispositions japonaises en matière de transmissions et d'état-major se sont en grande partie effondrées, que les Alliés ont obtenu des renseignements importants sur les transmissions . De plus, les armées alliées sur le terrain avaient trop peu de linguistes japonais pour traduire les messages interceptés et les documents capturés.

Par contre, les Japonais étaient presque aveugles. Ils disposaient de très peu d'avions pour effectuer des missions de reconnaissance aérienne, et ils recevraient peu d'informations de la population birmane qui devenait désabusée et rétive sous contrôle militaire japonais. Certaines formations avaient mis en place leurs propres organisations de renseignement ; par exemple, la vingt-huitième armée avait créé une branche du Hikari Kikan , connue sous le nom de Hayate Tai , dont les agents vivaient profondément sous couverture dans les régions frontalières de la Birmanie et dans certaines des régions les plus reculées du sud de la Birmanie. Cependant, ces agents ne pouvaient pas acquérir ou rapporter des informations assez rapidement pour être tactiquement utiles dans une bataille mécanisée rapide.

Mouvements d'ouverture

À la fin de la saison des moussons à la fin de 1944, la quatorzième armée avait établi deux têtes de pont sur la rivière Chindwin , en utilisant des ponts Bailey préfabriqués . Sur la base des actions japonaises passées, Slim a supposé que les Japonais se battraient dans la plaine de Shwebo, aussi loin que possible entre les rivières Chindwin et Irrawaddy. Le 29 Novembre, Division du 19e indien a lancé britannique IV Corps de l'attaque des têtes de pont du Nord à Sittaung et Mawlaik , et le 4 Décembre, Division 20 Indien sous Corps indien XXXIII attaqué sur la tête de pont sud à Kalewa .

Les deux divisions ont fait des progrès rapides, avec peu d'opposition. La 19e division en particulier, dirigée par le général de division "Pete" Rees , approchait du centre ferroviaire vital d'Indaw, à 130 km à l'est de Sittaung, après seulement cinq jours. Slim s'est rendu compte à ce stade que son hypothèse antérieure selon laquelle les Japonais se battraient en avant de l'Irrawaddy était incorrecte. Comme une seule des divisions du IV Corps avait été engagée jusqu'à présent, il a pu apporter des changements majeurs à son plan initial. La 19e division est transférée au XXXIIIe corps, qui doit continuer à nettoyer la plaine de Shwebo et attaquer en direction de Mandalay. Le reste du IV Corps, renforcé par les divisions de réserve de la Quatorzième armée, est passé du flanc gauche de l'armée à sa droite. Sa tâche était maintenant de descendre la vallée de Gangaw à l' ouest du Chindwin, de traverser l'Irrawaddy près de Pakokku et de s'emparer du centre vital de logistique et de communication de Meiktila par une poussée blindée rapide. Pour persuader les Japonais que le IV Corps avançait toujours sur Mandalay, un QG de corps factice fut installé près de Sittaung. Tout le trafic radio vers la 19e Division était relayé par cette installation.

Pour permettre au gros de leurs divisions de battre en retraite à travers l'Irrawaddy, les Japonais avaient laissé des arrière-gardes dans plusieurs villes de la plaine de Shwebo. En janvier, la 19e division indienne et la 2e division britannique nettoient Shwebo , tandis que la 20e division indienne livre une dure bataille pour prendre Monywa , un port fluvial majeur sur la rive est du Chindwin. Les arrière-gardes japonaises ont été en grande partie détruites. Les Japonais ont également conservé un pied dans les collines de Sagaing , au nord de l'Irrawaddy près de Mandalay.

Pendant ce temps, le IV Corps a commencé son avance dans la vallée de Gangaw. Pour dissimuler le plus longtemps possible la présence d'unités lourdes du IV Corps, l'avancée de la 7th Indian Infantry Division , qui était destinée à lancer l'assaut à travers l'Irrawaddy, fut masquée par la 28e brigade d'infanterie est-africaine et la brigade improvisée Lushai . Là où ces deux formations légèrement équipées rencontrèrent la résistance japonaise à Pauk , la ville fut lourdement bombardée par des avions alliés pour affaiblir les défenseurs.

La route utilisée par le IV Corps nécessitait une mise à niveau à plusieurs endroits pour permettre le passage de l'équipement lourd. À un moment donné, la piste des véhicules s'étendait de Pauk à Kohima, à 350 miles (560 km) au nord par la route.

Traversée de l'Irrawaddy

La 19 division indienne avait glissé des unités sur des tronçons étroits de l'Irrawaddy à Thabeikkyin le 14 janvier 1945 et à Kyaukmyaung à 32 km au sud (et à 64 km au nord de Mandalay) le lendemain. Ils ont fait face à une lutte acharnée pendant quelques semaines contre les tentatives de la 15e division japonaise renforcée de contre-attaquer leurs têtes de pont. Les traversées en aval, là où la rivière était beaucoup plus large, demanderaient plus de préparation. Les bateaux d'assaut, les ferries et autres équipements pour la tâche étaient en nombre insuffisant dans la 14e armée, et une grande partie de cet équipement était usée, ayant déjà servi dans d'autres théâtres.

Slim prévoyait que la 20e division du XXXIIIe corps et la 7e division du IVe corps croisent simultanément le 13 février, afin de masquer davantage ses intentions ultimes. Sur le front du XXXIIIe Corps, la 20e Division a traversé 32 km à l'ouest de Mandalay. Il a réussi à établir de petites têtes de pont, mais celles-ci ont été contre-attaquées chaque nuit pendant près de deux semaines par la 31e division japonaise . Des patrouilles en orbite de chasseurs-bombardiers ont mis KO plusieurs chars et canons japonais. Finalement, la 20e division a étendu ses positions en une seule tête de pont fermement tenue.

Dans le secteur du IV Corps, il était vital pour le plan global de Slim pour la 7e Division de s'emparer de la zone autour de Pakokku et d'établir rapidement une tête de pont solide. La zone était défendue par la 72e brigade mixte japonaise et des unités de la 2e division de l' armée nationale indienne , sous les ordres de Shah Nawaz Khan . Le 214e régiment de la 33e division japonaise tenait une tête de pont à Pakokku.

La traversée par la 7e division indienne (qui a été retardée de 24 heures pour réparer les bateaux d'assaut), s'est faite sur un large front. La 28e brigade d'Afrique de l'Est fait une feinte vers Yenangyaung pour distraire la 72e brigade japonaise tandis qu'une autre brigade attaque Pakokku. Cependant, l'attaque principale à Nyaungu et un passage secondaire à Pagan (l'ancienne capitale et le site de nombreux temples bouddhistes ) ont d'abord été catastrophiques. Pagan et Nyaungu étaient défendus par deux bataillons du 4e régiment de guérilla de l'INA, dont un en réserve. A Nyaungu, le 2/ South Lancashire Regiment a subi de lourdes pertes lorsque ses bateaux d'assaut sont tombés en panne sous le feu des mitrailleuses qui ont balayé la rivière. Finalement, le soutien des chars du 116 Regiment Royal Armored Corps tirant à travers la rivière et l'artillerie massive ont supprimé les positions des mitrailleuses de l'INA et ont permis au 4/ 15th Punjab Regiment de renforcer une compagnie du South Lancashire qui avait établi une position précaire. Le lendemain, les défenseurs restants ont été enfermés dans un réseau de tunnels. A Pagan, la traversée du 1/ 11th Sikh Regiment tomba en désordre sous le feu des mitrailleuses du 9ème bataillon de l'INA, mais un bateau portant un drapeau blanc fut aperçu en train de quitter Pagan. Les défenseurs voulaient se rendre et les Sikhs occupèrent Pagan sans résistance.

Slim a noté dans ses mémoires que cette action était « la plus longue traversée de rivière opposée tentée dans tous les théâtres de la Seconde Guerre mondiale ». Inconnu des Alliés, Pagan était la frontière entre les 15e et 28e armées japonaises. Cela a retardé la réaction japonaise à la traversée.

À partir du 17 février, la 255e brigade blindée indienne et les brigades d'infanterie motorisée de la 17e division commencèrent à traverser la tête de pont de la 7e division. Pour détourner davantage l'attention des Japonais de cette zone, la 2e division britannique a commencé à traverser l'Irrawaddy à seulement 16 km à l'ouest de Mandalay le 23 février. Cette traversée menaçait également d'être un désastre en raison de bateaux qui fuyaient et de moteurs défectueux, mais une brigade a traversé avec succès et les autres brigades ont traversé sa tête de pont.

Ordres de bataille

À ce stade, les Japonais renforçaient à la hâte leur front central avec des unités du front nord (où le Northern Combat Area Command, dirigé par les Américains, avait en grande partie cessé ses opérations alors que ses unités chinoises étaient rappelées en Chine) et avec des unités de réserve du sud de la Birmanie.

Ordre de bataille japonais Ordre de bataille allié

L' unité du Nouveau-Brunswick n'a pas participé à la bataille en Birmanie centrale

Prise de Meiktila

Le 6/7th Rajput Regiment et des chars attaquent près de Meiktila.

La 17 division indienne, commandée par le major-général David Tennant Cowan , quitte la tête de pont de Nyaungu le 20 février et atteint Taungtha , à mi-chemin de Meiktila, le 24 février. La division se composait de la 48e brigade d'infanterie indienne et de la 63e brigade d'infanterie indienne , toutes deux entièrement motorisées, avec la 255e brigade blindée indienne (moins un régiment laissé avec la 7e division) sous le commandement.

Ironiquement, le 24 février, une réunion d'état-major japonais de haut niveau se tenait à Meiktila, pour discuter de la possibilité d'une contre-attaque au nord de l'Irrawaddy. Le commandement japonais fut sans aucun doute surpris par l'attaque alliée. Un officier agité sur le mont Popa a signalé que 2 000 véhicules se déplaçaient sur Meiktila. Le personnel de la quinzième armée ou de l'armée de la zone birmane a supposé qu'il s'agissait d'une erreur et a supprimé l'un des zéros, pensant que l'attaque n'était qu'un raid. L'armée de la zone birmane avait également ignoré un précédent rapport de reconnaissance aérienne d'une vaste colonne de véhicules descendant la vallée de Gangaw.

Le 26 février, les Japonais ont pris conscience de l'ampleur réelle de la menace et ont commencé à préparer Meiktila à se défendre. La ville s'étendait entre les lacs au nord et au sud, resserrant le front des attaquants. Les défenseurs étaient au nombre d'environ 4 000 et se composaient du gros du 168e régiment japonais de la 49e division, et des troupes anti-aériennes et de ligne de communication. Alors qu'ils tentaient de creuser, la 17e division indienne a capturé une piste d'atterrissage à 32 km au nord-ouest à Thabutkon . La 99e brigade indienne transportable par avion a été transportée par avion jusqu'à la piste d'atterrissage capturée, et le carburant a été largué par parachute pour la brigade blindée.

Trois jours plus tard, le 28 février, la 17e division attaque Meiktila de tous les côtés, soutenue par une artillerie massive et des frappes aériennes. La 63e brigade indienne procède à pied à l'établissement d'un barrage routier au sud-ouest de la ville pour empêcher les renforts japonais d'atteindre la garnison, tandis que le gros de la brigade attaque depuis l'ouest. La 48e brigade indienne a attaqué du nord sur la route principale de Thabutkon, bien qu'elle ait été retardée par une position forte autour d'un monastère à la périphérie de la ville. La 255e brigade blindée, avec deux bataillons d'infanterie et une batterie de canons automoteurs de 25 livres Sexton sous commandement, a laissé un autre barrage routier au nord-est et a fait un large balayage autour de la ville pour capturer les aérodromes à l'est et attaquer la ville de le sud-est. Le gros de l'artillerie de la division (dans un port au nord-ouest de la ville, protégé par des unités de la 99e brigade) et des frappes aériennes ont été affectés à l'appui de l'attaque de la 255e brigade.

Après le premier jour, Cowan a retiré les chars de la ville pendant la nuit, bien qu'il ait laissé des patrouilles pour défendre la zone déjà capturée. Le lendemain, 1er mars, Cowan avait le commandant du corps (lieutenant-général Frank Messervy ) et le général Slim qui regardaient anxieusement par-dessus son épaule à son quartier général, tous deux inquiets que les Japonais puissent tenir pendant des semaines. En l'occurrence, malgré une résistance désespérée, la ville tomba en moins de quatre jours. Bien que les Japonais disposaient de beaucoup d'artillerie, ils étaient incapables de concentrer suffisamment leur feu pour arrêter une seule brigade d'attaque. Le manque d'armes antichars handicapait gravement les défenseurs. Slim a décrit plus tard avoir vu deux pelotons du 1/ 7th Gurkha Rifles soutenus par un seul char M4 Sherman envahir plusieurs bunkers japonais et éliminer leurs défenseurs en quelques minutes, avec seulement quelques pertes pour eux-mêmes. Dans une tentative d'improviser des défenses antichars, des soldats japonais se sont accroupis dans des tranchées, tenant des bombes aériennes de 250 kg (550 lb), avec l'ordre de frapper le détonateur lorsqu'un char ennemi surplombait la tranchée. La plupart ont été abattus par un officier de la 255e brigade et des soldats indiens.

Siège japonais de Meiktila

Les troupes japonaises s'empressant de renforcer Meiktila furent consternées de constater qu'elles devaient maintenant reprendre la ville. Les forces japonaises engagées étaient :

49e division
106e régiment d'infanterie
168e régiment d'infanterie (restes seulement)
49e régiment d'artillerie
18e division
55e régiment d'infanterie
56e régiment d'infanterie
18e régiment d'artillerie de montagne
214e régiment d'infanterie (attaché de la 33e division)
119e régiment d'infanterie (attaché de la 53e division)
"Groupe d'artillerie Naganuma" (ci-joint)
4e régiment d'infanterie (de la 2e division d'infanterie)
"Force spéciale Mori" (une force de raid à longue portée de la taille d'un bataillon)

Beaucoup de régiments japonais, en particulier ceux de la 18e division, étaient déjà faibles après de violents combats au cours des semaines précédentes. Ils comptaient peut-être 12 000 hommes au total, avec 70 canons. Les divisions japonaises n'avaient aucun contact entre elles et manquaient d'informations sur l'ennemi et même de cartes appropriées. À Meiktila, la 17e division indienne rassembla 15 000 hommes, environ 100 chars et 70 canons, et devait être encore renforcée pendant la bataille.

Alors même que les forces japonaises arrivaient, des colonnes d'infanterie et de chars indiens motorisés sortaient de Meiktila et attaquaient des concentrations de troupes japonaises, tout en tentant de dégager une route terrestre vers Nyaungu. Il y eut de durs combats pour plusieurs villages et autres points forts. La tentative de dégager les routes a échoué et la 17e division s'est retirée dans Meiktila.

Les premières attaques de la 18e division japonaise (commandée par le lieutenant-général Eitaro Naka) du nord et de l'ouest ont échoué, avec de lourdes pertes. A partir du 12 mars, ils attaquent les aérodromes à l'est de la ville, à travers lesquels les défenseurs sont ravitaillés par avion. La 9e brigade d'infanterie indienne (de la 5e division indienne ) a été envoyée par avion sur les aérodromes à partir du 15 mars pour renforcer les défenseurs de Meiktila. Les atterrissages se sont déroulés sous le feu, mais seuls deux avions ont été détruits, faisant 22 victimes. Les Japonais se sont progressivement rapprochés des aérodromes et à partir du 18 mars, Cowan a suspendu les atterrissages aériens (bien que les victimes puissent toujours être évacuées dans des avions légers à partir d'une piste d'atterrissage séparée et plus petite) et des fournitures ont été larguées en parachute vers sa division.

Pendant ce temps, le 12 mars, Kimura avait ordonné au lieutenant-général Masaki Honda , commandant la trente-troisième armée japonaise, de prendre le commandement de la bataille de Meiktila. Le personnel du QG de Honda a pris le contrôle le 18 mars, mais sans leurs unités de transmission, ils ne pouvaient pas coordonner correctement les divisions attaquantes. Les attaques ont continué à être décousues. Les Japonais utilisaient leur artillerie en première ligne avec leur infanterie, ce qui représentait plusieurs chars ennemis, mais entraînait également la perte de nombreux canons. Lors d'une attaque majeure le 22 mars, les Japonais ont tenté d'utiliser un char britannique capturé, mais celui-ci a été détruit et l'attaque a été repoussée avec de lourdes pertes.

Le lieutenant Karamjeet Singh, juge du 4e bataillon, 15e régiment du Pendjab , de l'armée indienne britannique, a reçu à titre posthume la Croix de Victoria (VC) pour ses actes le 18 mars au cours de la bataille.

Yenangyaung et Myingyan

Alors que Meiktila était assiégée, l'autre unité majeure du IV Corps britannique, la 7e division indienne, était engagée dans plusieurs batailles pour maintenir sa propre tête de pont, capturer l'important port fluvial de Myingyan et aider la 28e brigade (Afrique de l'Est) contre les contre-attaques. sur la rive ouest de l'Irrawaddy. Alors que la 72e brigade mixte indépendante du général de division Tsunoru Yamamoto (renforcée par quelques unités de la 54e division japonaise de l'Arakan), tentait de reprendre le pied britannique à Nyaungu, le 2e régiment d'infanterie de l'armée nationale indienne sous Prem Sahgal , renforcé par les troupes restantes du 4e régiment de guérilla qui s'étaient opposés aux premiers franchissements de l'Irrawady, étaient maintenant chargées de protéger le flanc exposé des forces de Kimura, ainsi que d'épingler les forces britanniques autour de Nyaungyu et Popa. Manquant d'armes lourdes ou de soutien d'artillerie, les forces de Sahgal ont utilisé des tactiques de guérilla, travaillant en collaboration avec de petites unités du Kanjo Butai (un régiment détaché de la 55e division japonaise), et ont réussi pendant un certain temps.

La 7e division indienne fait maintenant face à la tâche supplémentaire de rouvrir les lignes de communication avec la 17e division indienne assiégée à travers les deux routes qui traversent la région et est forcée d'annuler l'attaque sur Myingyan. Vers la mi-mars, la principale brigade motorisée de la 5e division indienne les a renforcés et a commencé à nettoyer les troupes japonaises et INA de leurs bastions dans et autour du mont Popa pour dégager la route terrestre vers Meiktila.

Une fois le contact établi avec les défenseurs de Meiktila, la 7e division indienne a repris l'attaque sur Myingyan, qui a été capturé après quatre jours de combat du 18 au 22 mars. Dès sa capture, le port et le chemin de fer Myingyan-Meiktila ont été réparés et remis en service pour les navires de ravitaillement utilisant le Chindwin.

Chute de Mandalay

Infanterie de la 19e division indienne avec un char Lee à Mandalay, 9-10 mars 1945.
Les troupes de la 19e division indienne examinent les positions japonaises sur la colline de Mandalay .

Fin janvier, la 19e division indienne avait nettoyé la rive ouest de l'Irrawaddy et transféré toute sa force dans ses têtes de pont sur la rive est. À la mi-février, la 15e division japonaise qui leur était opposée était très faible et dispersée, et le général Rees lança une attaque vers le sud depuis les têtes de pont de sa division à la mi-février. Le 7 mars, ses principales unités étaient en vue de la colline de Mandalay, couronnée par ses nombreuses pagodes et temples.

Le lieutenant-général Seiei Yamamoto , commandant la 15e division japonaise, s'est opposé à la défense de la ville, mais a reçu des ordres intransigeants du quartier général supérieur de défendre Mandalay jusqu'à la mort. Le lieutenant-général Kimura de l'armée de la zone birmane s'inquiétait de la perte de prestige en cas d'abandon de la ville. De plus, il y avait encore de grandes décharges d'approvisionnement au sud de la ville, qui ne pouvaient pas être déplacées mais que les Japonais ne pouvaient pas se permettre d'abandonner.

Un bataillon Gurkha (4/ 4th Gurkha Rifles ), commandé par un officier qui avait servi à Mandalay avant la guerre, a pris d'assaut la colline de Mandalay dans la nuit du 8 mars. Plusieurs Japonais ont résisté dans des tunnels et des bunkers sous les pagodes et ont été lentement éliminés au cours des jours suivants, bien que la plupart des bâtiments aient survécu pratiquement intacts.

Se frayer un chemin plus loin dans la ville, la division de Rees a été arrêtée par les murs épais du fort Dufferin (comme l'ancienne citadelle a été nommée par les Britanniques), entourés de douves. L'artillerie moyenne et les bombes larguées à basse altitude n'ont pas réussi à faire beaucoup d'impression sur les murs et un assaut via un tunnel ferroviaire près de l'angle des murs nord et ouest a été repoussé. Une tentative a été faite pour percer les murs en "saut de bombardement", en utilisant des bombes de 2 000 livres, mais cela a créé une brèche de seulement 15 pieds de large. La 19e division se prépare à lancer un autre assaut via les égouts le 21 mars, mais avant que l'assaut ne puisse être lancé, les Japonais abandonnent le fort, également via les égouts. Le palais en teck du roi Thibaw Min à l'intérieur du fort avait brûlé pendant le siège, un seul des nombreux bâtiments historiques détruit.

Ailleurs sur le front du XXXIIIe Corps, la 20e division indienne lança une attaque vers le sud depuis sa tête de pont. La 31e division japonaise (avec une partie de la 33e division) qui leur faisait face avait été affaiblie par les pertes et les détachements aux combats ailleurs et avait été mise en désordre. Un régiment de chars et un régiment de reconnaissance de la 20e Division, regroupés sous le nom de "Claudecol", ont conduit presque aussi loin au sud que les combats de Meiktila, avant de virer au nord contre l'arrière des Japonais face aux têtes de pont. La 2e division britannique s'est également échappée de sa tête de pont et a attaqué Mandalay par l'ouest. À la fin du mois de mars, la quinzième armée japonaise avait été réduite à des restes non coordonnés essayant de se déplacer vers le sud pour se regrouper dans les États Shan.

Fin de la bataille

Le 28 mars, le général de corps d'armée Shinichi Tanaka, chef d'état-major de Kimura, s'est entretenu avec Honda au QG de la trente-troisième armée. Le personnel de Honda lui a dit que l'armée avait détruit environ 50 chars britanniques et indiens, la moitié du nombre de chars à Meiktila. Ce faisant, l'armée avait subi 2 500 victimes et perdu 50 canons, et il ne lui restait plus que 20 pièces d'artillerie. Tanaka accepta la responsabilité d'ordonner à l'armée de Honda de rompre le siège de Meiktila et de se préparer à résister à de nouvelles avancées alliées vers le sud.

Il était déjà trop tard. Les armées japonaises en Birmanie centrale avaient perdu la plupart de leur équipement, et leur cohésion. Ils seraient incapables d'empêcher la 14e armée d'exploiter à portée de Rangoon. De plus, avec la perte de Mandalay, la population birmane s'est finalement retournée contre les Japonais. Les soulèvements des forces de guérilla et une révolte de l' armée nationale birmane , que les Japonais avaient formée deux ans auparavant, contribueraient à l'éventuelle défaite japonaise.

Notes de bas de page

Remarques

Les références

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Opiniones de nuestros usuarios

Serge Lefevre

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Yvon Marchal

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