Bataille de Dak To



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Bataille de Dak To
Une partie de la guerre du Vietnam
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Un parachutiste américain appelle un infirmier alors que le 1er bataillon du 503e d'infanterie se bat pour la colline 882, au sud-ouest de Dak To, novembre 1967
Date 3-23 novembre 1967
Emplacement 14°394N 107°4755E / 14,65111°N 107,79861°E / 14,65111; 107.79861 ( Dak à ) Coordonnées: 14°394N 107°4755E / 14,65111°N 107,79861°E / 14,65111; 107.79861 ( Dak à )
Résultat Voir "Suite"
belligérants
 États-Unis Sud-Vietnam
 
Viêt Nam Vietnam du Nord Viet Cong
Commandants et chefs
MG William R. Peers
BG Leo H. Schweiter
Hoàng Minh Tho
(Militaire)
Trn Th Môn
(Politique)
Force
16 000 ~Quatre régiments
~6 000
Victimes et pertes

États Unis361 tués
15 disparus
1 441 blessés
40 hélicoptères perdus
Deux avions de transport C-130 Hercules , un chasseur F-4C perdu
Sud-Vietnam73 tués
18 disparus
290 blessés
Total : 432 tués
33 disparus
1 771 blessés

PAVN/VC revendiquent 4 570 tués ou blessés
70 avions détruits
52 véhicules (dont 16 chars) détruits
18 pièces d'artillerie et 2 dépôts de munitions détruits
104 canons et 17 postes radio capturés
Nombre de corps aux États-Unis : ~1 000 à 1 664 tués
~ 1 000 à 2 000 blessés
275 armes individuelles et 94 armes d'équipage récupérées

La bataille de Dak To ( vietnamien : Chin dch k Tô - Tân Cnh ) au Vietnam fut une série d'engagements majeurs de la guerre du Vietnam qui se déroula entre le 3 et le 23 novembre 1967, dans la province de Kon Tum , dans les hauts plateaux du centre de la République du Vietnam (Sud Vietnam). L'action à k Tô faisait partie d'une série d' initiatives offensives de l'Armée populaire du Vietnam (PAVN) qui ont commencé au cours de la seconde moitié de l'année. Les attaques du PAVN à Lc Ninh (dans la province de Bình Long), à Song Be (dans la province de Phc Long) et à Con Thien et Khe Sanh (dans la province de Qung Tr ) étaient d'autres actions qui, combinées avec k Tô, sont devenues connues sous le nom de " batailles frontalières". L'objectif post-hoc prétendu des forces PAVN était de distraire les forces américaines et sud-vietnamiennes des villes vers les frontières en vue de l' offensive du Têt .

Au cours de l'été 1967, les engagements avec les forces PAVN dans la région ont incité le lancement de l'opération Greeley, un effort combiné de recherche et de destruction par des éléments de la 4e division d'infanterie américaine et de la 173e brigade aéroportée , ainsi que l' armée de la République du Vietnam (ARVN ) 42e régiment d'infanterie, 22e division et unités aéroportées . Les combats ont été intenses et ont duré jusqu'à la fin de 1967, lorsque le PAVN s'est apparemment retiré.

Fin octobre, les renseignements américains indiquèrent que les unités communistes locales avaient été renforcées et combinées dans la 1re division PAVN , qui devait capturer k Tô et détruire une unité américaine de la taille d' une brigade . Les informations fournies par un transfuge du PAVN ont fourni aux alliés une bonne indication des emplacements des forces du PAVN. Ces renseignements ont incité le lancement de l'opération MacArthur et ont ramené les unités dans la région avec plus de renforts de la division aéroportée de l'ARVN. Les batailles sur les collines au sud et au sud-est de k Tô sont devenues certaines des batailles les plus dures et les plus sanglantes de la guerre du Vietnam.

Fond

Avant-poste frontalier

Au cours des premiers stades de l'implication des États-Unis dans la guerre du Vietnam, plusieurs camps du Groupe de défense civile irrégulière des forces spéciales américaines (CIDG) ont été établis le long des frontières du Sud-Vietnam afin à la fois de maintenir la surveillance des infiltrations du PAVN et du Viet Cong (VC) et de apporter soutien et formation aux villageois montagnards isolés , qui ont fait les frais des combats dans la région. L'un de ces camps a été construit près du village et de la piste d'atterrissage de k Tô. Après 1965, k Tô a également été utilisé comme base d'opérations avancée par le MACV-SOG hautement classifié , qui a lancé des équipes de reconnaissance à partir de là pour recueillir des renseignements sur la piste Ho Chi Minh de l' autre côté de la frontière au Laos . En 1967, sous la direction générale du commandant des forces spéciales au Vietnam, le colonel Jonathan Ladd, le camp a commencé à subir des tirs de mortier. Ladd est arrivé, a organisé une reconnaissance et a identifié le complexe de bunkers retranchés de la colline comme la source du bombardement. Le journaliste Neil Sheehan a cité Ladd comme recommandant, sans succès, au général de division William R. Peers : « Pour l'amour de Dieu, général, n'envoyez pas nos gens là-bas... notre peuple. S'ils veulent nous combattre, qu'ils viennent ici où nous pourrons les tuer.

k Tô se trouve sur un fond de vallée plat, entouré de vagues de crêtes qui s'élèvent en pics (certains atteignant 1 200 m) qui s'étendent vers l'ouest et le sud-ouest vers la région des trois frontières où le Sud-Vietnam, le Laos et le Cambodge se rencontrent . La province occidentale de Kon Tum est couverte de forêts tropicales à double et triple canopée, et les seules zones ouvertes ont été comblées par des bosquets de bambous dont les tiges atteignaient parfois 8 pouces (200 mm) de diamètre. Les zones d'atterrissage (LZ) suffisamment grandes pour les hélicoptères étaient peu nombreuses, ce qui signifiait que la plupart des mouvements de troupes ne pouvaient être effectués qu'à pied. Les températures dans les hautes terres pourraient atteindre 95° Fahrenheit (35° Celsius) pendant la journée et pourraient descendre jusqu'à 55° Fahrenheit (12,78° Celsius) le soir.

Opération Greeley

En janvier 1967, le MG Peers avait pris le commandement de la 4e division d'infanterie, qui avait la responsabilité de la défense de la province occidentale de Kon Tum. Avant le début de la mousson d' été , les pairs ont mis en place des positions de blocage du camp de base de la 1re brigade de la 4e division d'infanterie à Jackson Hole, à l'ouest de Pleiku , et ont lancé l' opération Francis Marion le 17 mai. La 4e avait en main ses 1re et 2e brigades, tandis que sa 3e brigade opérait avec la 25e division d'infanterie au nord-ouest de Saigon .

Au milieu de 1967, cependant, l'ouest de la province de Kon Tum est devenu un pôle d'attraction pour plusieurs attaques destructrices du PAVN et il est apparu que le PAVN accordait une attention croissante à la région. Immédiatement après avoir pris le commandement, Peers a institué des directives pour ses unités afin d'éviter qu'elles ne soient isolées et envahies par le terrain accidenté, ce qui a également beaucoup contribué à nier la supériorité des États-Unis en puissance de feu. Les bataillons devaient agir comme des unités individuelles au lieu de se diviser en compagnies individuelles afin de rechercher leur ennemi. Si les compagnies de fusiliers devaient agir indépendamment, elles ne devaient pas opérer à plus d'un kilomètre ou à une heure de marche les unes des autres. En cas de contact avec l'ennemi, l'unité devait être immédiatement renforcée. Ces mesures ont permis de réduire considérablement les pertes du 4e d'infanterie.

Ces contacts intenses avec l'ennemi ont incité les pairs à demander des renforts et, par conséquent, le 17 juin, deux bataillons de la 173e brigade aéroportée du général de brigade John R. Deane ont été déplacés dans la région de k Tô pour commencer à balayer les montagnes couvertes de jungle dans le cadre de l'opération. Greeley. Le 173e avait opéré près de la base aérienne de Bien Hoa à l' extérieur de Saigon et n'avait combattu que contre les guérilleros VC. Avant son déploiement dans les Highlands, l'officier des opérations de Peer, le colonel William J. Livsey , a tenté d'avertir les officiers aéroportés des dangers de la campagne dans les Highlands. Il les a également informés que les réguliers du PAVN étaient une force bien mieux équipée et motivée que le VC. Ces avertissements, cependant, ont fait peu d'impression sur les parachutistes, qui n'étaient pas habitués aux tactiques et à la force du PAVN dans la région.

Le 20 juin, la compagnie C, 2e bataillon, 503e régiment d'infanterie a découvert les corps d'une unité du CIDG qui avait disparu depuis quatre jours sur la colline 1338 ( 14,6°N 107,776°E ), la masse de colline dominante au sud de Dak To. Soutenus par la compagnie A, les Américains gravissent la colline et s'installent pour la nuit. À 06h58 le lendemain matin, la compagnie A a commencé à se déplacer seule vers le haut d'une crête et a déclenché une embuscade du PAVN 6th Battalion, 24th Regiment. La compagnie C reçut l'ordre d'aller en appui, mais une végétation dense et un terrain difficile rendaient le mouvement extrêmement difficile. Le soutien de l'artillerie a été rendu inefficace par la portée limitée de la visibilité et les tactiques de "ceinture" - ou "d'étreinte" - du PAVN (les troupes du PAVN/VC ont reçu l'ordre d'ouvrir leurs actions ou de se déplacer aussi près que possible des forces américaines, niant les frappes d'artillerie, d'avions et d'hélicoptères américains, qui exigeaient une marge de sécurité pour l'utilisation - d'où "attraper l'ennemi par la ceinture). Le soutien aérien rapproché était impossible pour les mêmes raisons. La compagnie A a réussi à survivre à des attaques répétées tout au long de la journée et la nuit, mais le coût était lourd. Sur les 137 hommes qui composaient l'unité, 76 avaient été tués et 23 autres blessés. Une recherche sur le champ de bataille n'a révélé que 15 morts PAVN. 14°3600N 107°4634E / / 14,6 ; 107.776

Les communiqués de presse du siège américain, publiés quatre jours après la conclusion de ce qui allait être appelé « La bataille des pentes », affirmaient que 475 PAVN avaient été tués tandis que le rapport de combat après action du 173e faisait 513 morts parmi les ennemis. Les hommes de la compagnie A ont estimé que seulement 50 à 75 soldats du PAVN avaient été tués pendant toute l'action. De telles pertes parmi les troupes américaines ne pouvaient rester impunies. L'officier des opérations du 4e d'infanterie va jusqu'à recommander que le général Deane soit relevé de son commandement. Une mesure aussi drastique, cependant, ne ferait que fournir plus d'eau à ce qui devenait un fiasco de relations publiques. Finalement, le commandant et les officiers subalternes de la compagnie C (dont le seul crime était celui de prudence) ont été transférés dans d'autres unités.

En réponse à la destruction de la compagnie A, le MACV a ordonné l'entrée de forces supplémentaires dans la région. Le 23 juin, le 1er bataillon, 1re brigade, 1re division de cavalerie aérienne est arrivé pour renforcer le 173e. Le lendemain, l'élite ARVN 1st Airborne Task Force (les 5th et 8th Battalions) et la 3rd Brigade, 1st Air Cavalry Division sont arrivées pour mener des opérations de recherche et de destruction au nord et au nord-est de Kon Tum . Le général Deane a envoyé ses forces à 20 kilomètres à l'ouest et au sud-ouest de Dak To à la recherche du 24e régiment.

Après avoir établi la base d'appui-feu 4 sur la colline 664, à environ 11 kilomètres au sud-ouest de k Tô, le 4/503rd Airborne Infantry a trouvé le bataillon PAVN K-101D du Doc Lap Regiment le 10 juillet. Alors que les quatre compagnies du bataillon approchaient de la crête de la colline 830, elles ont été frappées par un mur d'armes légères et de mitrailleuses et ont été détruites par des grenades propulsées par fusée B-40 et des tirs de mortier. Toute avance étant impossible, les parachutistes sont restés en place pour la nuit. Le lendemain matin, les PAVN étaient partis. Le 4/503e fait 22 morts et 62 blessés. Les corps de trois soldats du PAVN ont été retrouvés sur le site.

La pression du PAVN contre les avant-postes du CIDG à Dak Seang et Dak Sek , respectivement à 20 et 45 kilomètres au nord de k Tô, a été à l'origine de l'envoi du 42e régiment d'infanterie de l'ARVN dans la région tandis que le bataillon aéroporté de l'ARVN se déplaçait à Dak Seang. Le 4 août, le 1/42e a rencontré le PAVN sur une colline à l'ouest de Dak Seang, déclenchant une bataille de trois jours qui a attiré l'ARVN Airborne. La 8th Airborne, avec des conseillers de l'armée américaine, a été transportée par avion dans un petit terrain d'aviation non amélioré à côté du camp des forces spéciales à Dak Seang. Le camp a fait l'objet de tirs sporadiques et d'attaques au sol par les forces du PAVN. Cela s'est produit lorsque son commandant des forces spéciales et une patrouille ne sont pas revenus et que le camp a reçu ce qui semblait être des tirs préparatoires à une attaque au sol à grande échelle par PAVN. Le terrain était de hautes montagnes avec une jungle à triple canopée. L'importance du camp de Dak Seang était qu'il se trouvait à cheval sur la piste Ho Chi Minh, la principale voie d'infiltration du PAVN dans le sud.

À environ un kilomètre du camp, les conseillers de l'armée et le 8th Airborne sont tombés sur les corps de la patrouille des forces spéciales perdues, tous morts, y compris le commandant du camp. Alors que la 8th Airborne gravissait la montagne, les éléments de tête essuyaient des tirs d'armes légères. En peu de temps, il était évident que les troupes du PAVN avaient filtré de tous les côtés. Le 4 août à midi, la 8th Airborne et ses conseillers étaient engagés dans un combat qui a duré plusieurs jours. Lorsque l'unité a finalement submergé les forces PAVN en raison de la puissance de feu supérieure dans l'air et l'artillerie, elle a atteint le sommet de la montagne et a trouvé un quartier général PAVN entièrement opérationnel, avec des installations hospitalières et des emplacements anti-aériens. Au cours de la bataille de trois jours, le 8th Airborne Battalion a résisté à lui seul à six attaques au sol distinctes et les pertes parmi toutes les unités de l'ARVN ont été lourdes.

À la mi-août, les contacts avec les forces du PAVN ont diminué, ce qui a amené les Américains à conclure qu'ils s'étaient retirés de l'autre côté de la frontière. La majeure partie des unités aéroportées de l'ARVN ont ensuite été ramenées à leurs bases autour de Saigon pour se reposer et se remettre en état. Le 23 août, le général Deane a remis le commandement du 173e au général de brigade Leo H. Schweiter . Le 17 septembre, deux bataillons du 173e ont quitté la zone pour protéger la récolte de riz dans la province de Phú Yên . Le 2/503rd est resté à k Tô avec le 3rd ARVN Airborne Battalion pour effectuer un balayage de la vallée de Toumarong au nord de k Tô et de l'emplacement présumé d'un quartier général de régiment PAVN. Après trois semaines de recherches infructueuses, cependant, l'opération a été interrompue le 11 octobre. L'opération Greeley était terminée.

Prélude

Début octobre, les services de renseignement américains ont signalé que les Nord-Vietnamiens retiraient des régiments de la région de Pleiku pour rejoindre ceux de la province de Kon Tum, augmentant ainsi considérablement la force des forces locales à celle d'une division complète. En réponse, le 4e d'infanterie a commencé à déplacer le 3e bataillon, 12e d'infanterie et le 3e bataillon, 8e d'infanterie dans k Tô pour lancer l' opération MacArthur . Le 29 octobre, le 4/503rd Airborne Infantry revient dans la région en renfort. Le bataillon a été déplacé à l'ouest de k Tô vers le camp Ben Het CIDG pour protéger la construction de la base d'appui-feu 12 le 2 novembre. L'histoire officielle du PAVN situe le contexte du PAVN/VC en tant que directive de l'état-major général pour que les groupes de champs de bataille augmentent les opérations pour permettre aux forces et unités locales de préserver leur force, et pour les groupes de champs de bataille de mener des exercices et d'acquérir de l'expérience.

Le 3 novembre, le sergent Vu Hong, spécialiste de l'artillerie au sein du 6e régiment PAVN, fait défection aux côtés des Sud-Vietnamiens et peut fournir aux forces américaines des informations détaillées sur la disposition des forces PAVN et leurs objectifs, tant à k Tô qu'à Ben Het. , 18 kilomètres à l'ouest. Le PAVN avait envoyé environ 6 000 soldats dans la région, dont la plupart constituaient la 1re division. Le 66e régiment se trouvait au sud-ouest de k Tô, se préparant à lancer l'attaque principale, tandis que le 32e régiment était déplacé vers le sud pour empêcher toute contre-attaque contre le 66e. Le 24e Régiment indépendant a tenu des positions au nord-est de k Tô pour empêcher le renforcement de la base de cette direction. Le 174e régiment était au nord-ouest de k Tô, agissant comme réserve ou force offensive selon la situation. De plus, la 1re division était appuyée par le 40e régiment d'artillerie. Le but de ces unités était la prise de k Tô et la destruction d'une unité américaine de la taille d'une brigade.

Les actions du PAVN autour de k Tô s'inscrivaient dans une stratégie globale conçue par les dirigeants de Hanoï , principalement celle du général Nguyen Chi Thanh . L'objectif des opérations dans la région, selon un document capturé par le commandement du front B-3, était "d'anéantir un élément américain majeur afin de forcer l'ennemi à déployer autant de troupes supplémentaires que possible dans les hauts plateaux du centre". Comme les Américains l'ont rapidement découvert, la zone avait été bien préparée par le PAVN. Le nombre et la complexité des préparations défensives trouvées par les troupes américaines et ARVN indiquaient que certaines avaient été préparées jusqu'à six mois à l'avance. Comme l'a noté le général Peers :

Presque toutes les caractéristiques clés du terrain étaient fortement fortifiées avec des complexes de bunkers et de tranchées élaborés. Il avait déplacé des quantités de fournitures et de munitions dans la région. Il était prêt à rester.

Après un contact avec les forces du PAVN les 4 et 5, Schweiter reçoit l'ordre de ramener le reste de sa brigade à k Tô. Leur objectif immédiat était d'abord d'établir une base d'opérations et de renforcer les défenses de Ben Het. Ils commenceraient alors à rechercher le quartier général du 66e régiment, que les renseignements américains croyaient être dans la vallée s'étendant au sud du FSB 12. Simultanément, la plupart des éléments restants de la 4e division d'infanterie se sont déplacés dans la zone autour de k Tô. Ils étaient rejoints par deux 1er bataillons de cavalerie (les 1/12e et 2/8e de cavalerie) et des forces ARVN composées des quatre bataillons du 42e régiment et des 2e et 3e bataillons aéroportés. A cette époque, le village et la piste d'atterrissage étaient devenus une base logistique majeure, soutenant une division et une brigade aéroportée américaines entières et six bataillons ARVN. Le décor était planté pour une grande bataille rangée.

Bataille

Les premiers combats de la nouvelle opération ont éclaté le 3 novembre lorsque les compagnies du 4e d'infanterie ont rencontré des positions défensives du PAVN. Le lendemain, la même chose arriva aux éléments du 173e. Les troupes américaines et ARVN ont rapidement appliqué une approche méthodique au combat dans les hautes terres. Ils ont ratissé les collines à pied, se sont heurtés à des positions défensives fixes du PAVN au sommet des collines, ont appliqué une puissance de feu massive, puis ont lancé des attaques au sol pour forcer le PAVN à décoller. Dans tous ces cas, les troupes du PAVN se sont battues avec acharnement, ont infligé des pertes aux Américains, puis se sont retirées.

Pour étendre la couverture des tirs d'artillerie de soutien, le 4/503rd Airborne Infantry a reçu l'ordre d'occuper la colline 823 ( 14.626°N 107.648°E ), au sud de Ben Het, pour la construction de la base d'appui-feu 15. Depuis le reste du bataillon compagnies étaient déjà déployées ailleurs, les 120 hommes de la compagnie B combattraient l'assaut sur le sommet de la colline par hélicoptère seul. Après plusieurs tentatives pour dénuder le sommet de la colline avec des frappes aériennes et des tirs d'artillerie, la compagnie B a débarqué sans opposition cet après-midi-là, mais la colline n'était pas inoccupée. Quinze minutes plus tard, le contact est pris avec le PAVN. La bataille qui s'ensuit fait rage au corps-à-corps jusqu'au petit matin suivant, lorsque des éléments du 66e régiment se retirent, laissant derrière eux plus de 100 corps. Neuf hommes de la compagnie B ont été tués et 28 autres ont été blessés. 14°3734N 107°3853E / / 14.626 ; 107.648

Le lendemain matin, la Compagnie B a été relevée par le 1/503rd du lieutenant-colonel David J. Schumacher, qui (contre les avertissements du colonel Livsey) a été divisé en deux petites forces opérationnelles. La Task Force Black se composait de la Compagnie C appuyée par deux pelotons de la Compagnie D et de la Task Force Blue qui était composée de la Compagnie A et du peloton restant de la Compagnie D. La Task Force Black quitta la Colline 823 pour trouver le PAVN qui avait attaqué la Compagnie B, 4/ 503e. À 08h28 le 11 novembre, après avoir quitté leur laager pendant la nuit et suivre un fil de communication PAVN, la force a été prise en embuscade par les 8e et 9e bataillons du 66e régiment et a dû se battre pour sa vie. La Task Force Blue et la Compagnie C, 4/503rd ont été envoyées pour soulager la Task Force Black assiégée . Ils ont rencontré des tirs de tous les côtés lors de la tentative de secours, mais ils l'ont fait, atteignant les hommes piégés à 15h37. Les pertes américaines étaient de 20 tués, 154 blessés et deux disparus.

Le commandant de la Force opérationnelle Black , le capitaine Thomas McElwain, a signalé un décompte de 80 corps PAVN, mais a été commandé par Schumacher (dont la conduite de l'action a été plus tard sévèrement critiquée) de sortir et de compter à nouveau. Il a ensuite rapporté que 175 soldats du PAVN avaient été tués. Il a déclaré plus tard que « si vous perdiez tant de personnes tuées et blessées, vous deviez avoir quelque chose à montrer pour cela. » McElwain et Schumacher se sont ensuite affrontés sur la recommandation de McElwain pour une décoration pour le soldat de première classe John Andrew Barnes, III , qui avait sauté sur une grenade et sacrifié sa vie pour sauver des camarades blessés pendant l'action. Schumacher a refusé d'approuver la recommandation, déclarant qu'il ne pensait pas que les médailles étaient destinées aux « hommes qui se sont suicidés ». Barnes a reçu plus tard la médaille d'honneur .

Le PAVN attaque simultanément les trois compagnies du 3/8th Infantry sur la cote 724 ( 14.593°N 107.691°E ). À partir de 13h07 et durant trente minutes, un barrage de mortiers pleut sur le site de laager du bataillon. Les troupes de PAVN ont alors chargé hors de la jungle à l'attaque. Au moment où l'action a pris fin à 19h03, 18 Américains étaient morts et 118 autres ont été blessés. Le 4e d'infanterie a affirmé que 92 PAVN étaient morts dans l'affrontement. 14°3535N 107°4128E / / 14.593 ; 107.691

Un article de l' Associated Press du 12 novembre citait le nombre de morts du PAVN comme ayant dépassé les 500, 67 soldats américains étant également morts.

Dans la nuit du 12 novembre, le PAVN a lancé la première de nombreuses attaques à la roquette contre l'aérodrome de k Tô, tirant 44 missiles. Le 15 novembre à 8 h, trois avions de transport C-130 Hercules se trouvaient dans la zone de retournement alors qu'un barrage de mortiers PAVN atterrissait. Deux d'entre eux ont été détruits. Les incendies qui en ont résulté et l'arrivée de mortiers supplémentaires ont enflammé le dépôt de munitions et les zones de stockage de carburant. Les explosions ont continué toute la journée et toute la nuit. Au cours du bombardement entrant de cette nuit-là, un obus de mortier a atterri sur deux conteneurs en acier d' explosif plastique C-4 . Ils ont explosé simultanément, envoyant une boule de feu et un champignon atomique au-dessus de la vallée et laissant deux cratères de 40 pieds (12 m) de profondeur. Cela aurait été la plus grande explosion de la guerre du Vietnam, faisant tomber des hommes à plus d'un kilomètre et demi. L'explosion a détruit l'ensemble du complexe de la 15th Light Equipment Company à côté du dépôt de munitions bien que personne n'ait été tué. Le lieutenant-ingénieur Fred Dyerson a pensé « qu'il semblait que Charlie avait mis la main sur des armes nucléaires ». Bien que plus de 1 100 tonnes de munitions aient été détruites lors des explosions et des incendies, c'était aussi près que le PAVN aurait pu prendre k Tô. Le déploiement rapide des forces alliées avait bouleversé l'offensive nord-vietnamienne et les avait jetés sur la défensive. Les actions précédentes avaient battu les 66e et 33e régiments, et ils ont commencé une retraite vers le sud-ouest, couverts par le 174e régiment. Les Américains et l'ARVN ont alors commencé à se heurter à des actions d'arrière-garde tenaces.

Pour éviter une répétition de l'attaque d'artillerie contre son camp de base, le 3/12e d'infanterie reçut l'ordre de prendre la colline 1338, qui avait une excellente vue d'ensemble de k Tô, à seulement six kilomètres. Pendant deux jours, les Américains se frayèrent un chemin jusqu'à la pente raide de la colline et dans le complexe de bunkers le plus élaboré jamais découvert, dont toutes les fortifications étaient reliées par des téléphones de campagne.

Après avoir écumé la zone du PAVN qui a attaqué la Task Force Black , les trois compagnies du 1/503rd se sont déplacées vers le sud-ouest pour occuper la cote 882. La force était accompagnée d'environ une douzaine de correspondants de presse civils. Le matin du 15 novembre, la compagnie de tête franchit la colline et découvre des bunkers reliés par des fils téléphoniques. Ils ont ensuite été attaqués et le reste des Américains se sont précipités au sommet de la colline pour prendre des positions défensives. Les troupes du PAVN ont lancé des tirs d'armes légères, de mitrailleuses et de mortier sur les Américains et ont lancé plusieurs attaques au sol. Le commandant américain a demandé l'évacuation par hélicoptère des blessés les plus graves, mais cette demande a été refusée par le colonel Schumacher, qui a exigé que les civils soient évacués en premier. Lorsque les combats cessèrent le 19 novembre, le bataillon américain avait fait sept tués et 34 blessés. Le 66e Régiment PAVN a laissé derrière lui 51 morts.

Alors que l'action sur la colline 882 était en cours, la compagnie D, 4/503rd menait des opérations de déblaiement de la route autour de Ben Het tout en étant accompagnée d'un CIDG Mike Force. Lors de l'appel à une mission de tir d'artillerie, une erreur a fait tomber deux obus sur la position de la compagnie. Six Américains et trois CIDG ont été tués sur le coup et 15 parachutistes et 13 soldats du CIDG ont été blessés dans l'incident de tir ami.

Les unités de l'ARVN avaient également trouvé beaucoup d'action dans la région de k Tô. Le 18 novembre, sur la colline 1416 ( 14,738°N 107,908°E ) au nord-est de Tan Canh, l'ARVN 3/42nd Infantry a trouvé le PAVN 24th Regiment dans des positions défensives bien fortifiées. Les 3e et 9e bataillons aéroportés de l'ARVN d'élite, entièrement volontaires, ont rejoint l'action, attaquant la colline depuis une autre direction. Les forces de l'ARVN ont pris la colline le 20 novembre après des combats rapprochés vicieux qui ont fait 66 morts de l'ARVN et 290 autres blessés. Le PAVN a laissé derrière lui 248 des leurs. 14°4417N 107°5429E / / 14,738 ; 107.908

Les renseignements américains ont indiqué que le nouveau 174e régiment PAVN avait glissé vers l'ouest au-delà de Ben Het et avait pris position sur une colline de 875 mètres de haut à seulement six kilomètres de la frontière. Le 174e l'avait fait pour couvrir le retrait des 66e et 32e régiments, qui se dirigeaient vers leurs sanctuaires à travers la frontière cambodgienne. Le 19 novembre, le BG Schweiter est informé qu'une compagnie de forces d'intervention mobiles des forces spéciales s'est heurtée à une forte résistance lors de la reconnaissance de la zone. Il ordonna alors à son 2e bataillon de prendre la colline.

Colline 875

A 09h43 le 19 novembre, les trois compagnies (330 hommes) du 2/503rd se sont déplacées dans des positions de barrage d'où attaquer la colline 875 ( 14.579°N 107.595°E ). Les compagnies C et D ont remonté la pente suivies de deux pelotons de la compagnie A dans la formation classique "deux contre un dos" utilisée depuis la Première Guerre mondiale . Le peloton d'armes de la compagnie A est resté au bas de la colline pour découper une zone d'atterrissage. Au lieu d'un assaut frontal avec des troupes massées, l'unité aurait été mieux servie en faisant avancer de petites équipes pour envelopper d'éventuelles positions PAVN, puis en appelant un soutien aérien et d'artillerie. 14°3444N 107°3542E / / 14,579 ; 107.595

A 10h30, alors que les Américains se sont déplacés à moins de 300 mètres de la crête, les mitrailleurs PAVN ont ouvert le feu sur les parachutistes qui avançaient. Ensuite, des roquettes B-40 et des tirs de fusils sans recul de 57 mm ont été lâchés sur eux. Les parachutistes ont tenté de poursuivre l'avance, mais le PAVN, bien dissimulé dans des bunkers et des tranchées interconnectés, a ouvert le feu avec des armes légères et des grenades. L'avance américaine a été stoppée et les hommes sont allés au sol, trouvant toutes les couvertures qu'ils pouvaient. A 14h30, les troupes du PAVN cachées au bas de la colline lancèrent un assaut massif contre la compagnie A. À l'insu des Américains, elles étaient tombées dans une embuscade soigneusement préparée par le 2e bataillon du 174e régiment.

Les hommes de la compagnie A se retirèrent sur la pente, de peur d'être coupés de leurs camarades et anéantis. Ils étaient suivis de près par le PAVN. Le soldat de première classe Carlos Lozada occupait le poste d'arrière-garde de la compagnie A avec sa mitrailleuse M60 . Alors que le PAVN avançait, Lozada les a fauchés et a refusé de battre en retraite jusqu'à ce qu'il soit abattu. Pour ses actions ce jour-là, Lozada a reçu une médaille d'honneur à titre posthume. Bientôt, des frappes aériennes américaines et des tirs d'artillerie ont été appelés, mais ils ont eu peu d'effet sur la bataille en raison du feuillage dense sur le flanc de la colline. Le réapprovisionnement est devenu une nécessité en raison des dépenses élevées en munitions et du manque d'eau, mais c'était aussi une impossibilité. Six hélicoptères UH-1 ont été abattus ou gravement endommagés cet après-midi-là en essayant d'atteindre le 2/503e.

À 18 h 58, l'un des pires incidents de tir ami de la guerre du Vietnam s'est produit lorsqu'un chasseur-bombardier A-4 Skyhawk du Corps des Marines , piloté par le LTC Richard Taber, commandant d'un groupe aéronaval de la base aérienne de Chu Lai , a largué deux Bombes Mark 81 Snakeye de 500 livres dans le périmètre du 2/503e. L'une des bombes a explosé, un arbre a éclaté au-dessus du centre de la position, où se trouvaient tous les groupes de commandement combinés, les blessés et les médecins. Il tua 42 hommes sur le coup et en blessa 45 autres, dont le commandant général sur place, le capitaine Harold Kaufman. 1Lt. Bartholomew O'Leary, commandant de la compagnie D, a été grièvement blessé. (Le commandant de la compagnie A avait été tué lors de la retraite en haut de la pente). L'aumônier (major) Charles J. Watters , a été tué dans l'explosion alors qu'il s'occupait des blessés. Pour sa bravoure en s'exposant à plusieurs reprises au feu ennemi pour récupérer les blessés sur la colline 875, il a reçu une médaille d'honneur à titre posthume.

Le lendemain matin, les trois compagnies du 4/503e ont été choisies pour partir et relever les hommes sur la colline 875. En raison des tirs intenses des tireurs d'élite et des mortiers du PAVN (et du terrain), il a fallu attendre la tombée de la nuit pour que la force de secours atteigne le bataillon assiégé. . Dans l'après-midi du 21 novembre, les deux bataillons se sont déplacés pour prendre la crête. Au cours de combats acharnés et rapprochés, certains des parachutistes ont atteint la ligne de tranchée du PAVN, mais ont reçu l'ordre de se retirer à la tombée de la nuit. À environ 23h00, le 1/12e d'infanterie de la 4e division a reçu l'ordre de se retirer d'une opération offensive dans le sud des hauts plateaux du centre et de se redéployer à k Tô. Dans un redéploiement aérien de nuit, l'ensemble du bataillon s'est redéployé et a pris position autour de la base d'appui-feu principale de k Tô en moins de 12 heures.

La journée suivante a été consacrée au lancement de frappes aériennes et d'un bombardement d'artillerie lourde contre le sommet de la colline, la dénudant totalement de toute couverture. Le 23 novembre, les 2e et 4e bataillons du 503e reçoivent l'ordre de reprendre leur assaut tandis que le 1/12e d'infanterie attaque 875 depuis le sud. Cette fois, les Américains ont gagné la crête, mais le PAVN avait déjà abandonné ses positions, ne laissant que quelques dizaines de corps carbonisés et d'armes.

La bataille de la cote 875 avait coûté 2/503e 87 tués, 130 blessés et trois disparus. Le 4/503e a subi 28 tués, 123 blessés et quatre disparus. Combiné aux pertes de non-combattants, cela représentait un cinquième de l'effectif total de la 173e brigade aéroportée. Pour ses actions combinées lors des opérations autour de k Tô, la 173e brigade aéroportée a reçu la Presidential Unit Citation .

Conséquences

Fin novembre, le PAVN s'est retiré dans ses sanctuaires au Cambodge et au Laos, n'ayant pas réussi à anéantir une unité américaine majeure, obligeant pourtant l'armée américaine à payer le prix fort. 376 soldats américains ont été tués ou répertoriés comme disparus - présumés morts et 1 441 autres ont été blessés, dans les combats autour de k Tô. Les combats avaient également fait des ravages sur l'ARVN avec 73 soldats tués. Les dépenses américaines en munitions attestent de la férocité des combats : 151 000 obus d'artillerie, 2 096 sorties aériennes tactiques, 257 frappes de B-52 . 2 101 sorties d'hélicoptères de l'armée ont été effectuées et 40 hélicoptères ont été perdus. L'armée américaine a affirmé que 1 644 soldats du PAVN avaient été tués par le décompte des corps, mais ce chiffre est rapidement devenu une source de discorde en raison d'allégations d' inflation du décompte des corps . Au cours de la bataille, un commandant de compagnie affirme qu'après avoir perdu 78 hommes tout en trouvant 10 corps ennemis, les chiffres du "nombre de corps ennemis" ont été délibérément réécrits en 475 par le général William Westmoreland et publiés sous forme de rapports opérationnels officiels.

Un autre chiffre d'une certaine controverse importante était l'affirmation de l' agence de presse vietnamienne citée dans un rapport de l'Associated Press selon laquelle 2 800 soldats américains et 700 ARVN avaient péri dans les combats.

Dans ses mémoires, le général William C. Westmoreland , commandant américain au Vietnam, mentionne 1 400 victimes du PAVN, tandis que MG William B. Rosson , le commandant adjoint du MACV, estime que le PAVN a perdu entre 1 000 et 1 400 hommes. Tous les commandants américains n'étaient pas satisfaits du ratio de pertes ami/ennemi. Le général du Corps des Marines américain John Chaisson a demandé « Est-ce une victoire lorsque vous perdez 362 matchs amicaux en trois semaines et que par votre propre nombre de faux corps, vous n'en obtenez que 1 200  » Le général de division Charles P. Stone , qui a succédé à Peers en tant que commandant de la 4e division d'infanterie le 4 janvier 1968, a décrit plus tard les méthodes que les commandants américains avaient précédemment utilisées dans les hautes terres comme « stupides ». Stone était particulièrement critique envers Schweiter et sa performance à Dak To. "J'ai eu le temps (après mon arrivée au Vietnam) de faire en sorte que quelqu'un me montre où se trouvait la colline 875", a-t-il déclaré aux intervieweurs après la guerre. "Cela n'avait absolument aucune importance dans la guerre par la suite. Aucune. Cela n'avait aucune valeur stratégique... Cela ne faisait aucune différence... que l'ennemi tenait toutes ces montagnes le long de la frontière parce qu'ils ne contrôlaient aucun peuple, aucune ressource, aucune véritable croissance zones et a souffert d'un taux de paludisme horrible. Pourquoi... aller là-bas et les combattre là où tous les avantages étaient de... [leur] côté. "

MACV a affirmé que trois des quatre régiments PAVN qui ont participé aux combats avaient été si malmenés qu'ils n'ont joué aucun rôle dans la phase suivante de leur offensive hiver-printemps. Seul le 24e régiment entre en campagne lors de l' offensive du Têt de janvier 1968. La 173e brigade aéroportée et deux bataillons de la 4e division d'infanterie ne sont pas en meilleure forme. Le général Westmoreland a affirmé que « nous avions solidement vaincu l'ennemi sans sacrifier indûment les opérations dans d'autres régions. Le retour de l'ennemi était nul ». Mais la demande de Westmoreland a peut-être manqué le point. Les batailles frontalières livrées cet automne et cet hiver avaient en effet coûté cher au PAVN, mais elles avaient atteint leur objectif. En janvier 1968, la moitié de tous les bataillons de manuvre américains au Sud-Vietnam avaient été retirés des villes et des plaines et dans les zones frontalières. L'histoire officielle du PAVN d'après-guerre est plus optimiste, considérant leurs résultats comme l'imposition de pertes à une brigade, deux bataillons et six compagnies des forces américaines.

Les opérations dans et autour des hauts plateaux du centre, y compris les batailles précédentes sur la colline 1338, avaient rendu le 173e combat aéroporté inefficace, et ils ont été commandés à Tuy Hòa pour réparer et réaménager. Le 173e a été transféré au camp Radcliff dans les régions d' An Khê et de Bong Son en 1968, voyant très peu d'action tandis que les éléments inefficaces au combat de la brigade ont été reconstruits.

Plusieurs membres du personnel de Westmoreland ont commencé à voir une étrange ressemblance avec la campagne du Viet Minh de 1953, lorsque des actions apparemment périphériques avaient conduit à la bataille décisive de Dien Bien Phu . Le général Giap a même revendiqué une telle stratégie dans une annonce en septembre, mais pour les Américains, tout cela semblait un peu trop artificiel. Pourtant, aucune analyse compréhensible ne semblait expliquer les actions militaires presque suicidaires de Hanoï. Ils ne pourraient s'expliquer que si une situation semblable à celle de Dien Bien Phu se produisait. Puis, presque du jour au lendemain, un a émergé. Dans le coin ouest de la province de Qung Tr , un avant-poste marin isolé à Khe Sanh , est assiégé par les forces PAVN qui compteront finalement trois divisions.

Trois membres de la 173e Brigade aéroportée (Maj. Charles J. Watters, Pfc. John A. Barnes III et Pfc. Carlos Lozada) ont tous reçu à titre posthume la Médaille d'honneur pour leurs actions au cours de la bataille.

Les références

Domaine public Cet article incorpore  du matériel du domaine public provenant de sites Web ou de documents du United States Army Center of Military History .

Bibliographie

Documents gouvernementaux publiés
  • Brewer, le major Robert R. et Sp5 Roger E. Hester, Vietnam : la troisième année - 173e brigade aéroportée . Japon, 1968.
Mémoires
  • Ketwig, John, "... et une pluie battante est tombée : la véritable histoire d'un GI sur la guerre du Vietnam". Illinois : Sourcebooks, Inc, 2002.
  • Clodfelter, Micheal., "Mad Minutes and Vietnam Months". McFarland, 1988
  • Arthurs, Ted G., "LAND WITH NO SUN: A Year in Vietnam With the 173rd Airborne (Stackpole Military History Series)". Livres Stackpole, 2006.
Sources secondaires
  • Garland, Albert N., A Distant Challenge: The US Infantryman in Vietnam, 1967-1972 . Nashville TN : La presse à piles, 1983.
  • Maitland, Terrence, Peter McInerney, et al., A Contagion of War . Boston : Boston Publishing Company, 1983.

Lectures complémentaires

Liens externes

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