Bataille de Corail-Balmoral



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Bataille de Corail-Balmoral
Une partie de la guerre du Vietnam
Des soldats portant des casques sont allongés derrière leurs armes sur un mur de sacs de sable, tandis qu'à l'arrière-plan d'autres soldats chargent une pièce d'artillerie qui est posée sur une trajectoire basse.
Soldats australiens défendant le FSB Coral, mai 1968
Date 12 mai 6 juin 1968
Lieu
Résultat victoire australienne
belligérants
 Australie
 Nouvelle-Zélande
 États-Unis
 Vietnam du Nord Viet Cong
Commandants et chefs
Australie Ron Hughes Donald Dunstan Jim Shelton Phillip Bennett
Australie
Australie
Australie
Nguyen Le Bon
Phan Viet Dong
Unités impliquées

1er groupe de travail Aust

7e division

  • 141e Régiment
  • 165e Régiment
Force
~2 500 à 3 000 hommes ~3 000 à 4 000 hommes
Victimes et pertes
Australie 25 tués Affirmation australienne : 267 tués
11 capturés

La bataille de Coral-Balmoral (12 mai - 6 juin 1968) était une série d'actions menées pendant la guerre du Vietnam entre le 1er groupe de travail australien (1 ATF) et la 7e division de l'Armée populaire nord-vietnamienne du Vietnam (PAVN) et Viet Cong (VC) Unités de la force principale, à 40 kilomètres (25 mi) au nord-est de Saigon . Après la défaite de l' offensive PAVN/VC Tet en janvier et février, fin avril, deux bataillons d' infanterie australiens - les 1er et 3e bataillons du Royal Australian Regiment (RAR) - avec des armes de soutien, ont de nouveau été déployés depuis leur base de Nui Dat. dans la province de Phc Tuy pour se positionner à cheval sur les voies d'infiltration menant à Saigon pour interdire un nouveau mouvement contre la capitale. Faisant partie de l' opération alliée plus large Toan Thang I , il a été lancé en réponse aux rapports de renseignement d'une autre offensive PAVN/VC imminente, mais les Australiens ont connu peu de combats au cours de cette période. Pendant ce temps, le PAVN/VC a réussi à pénétrer dans la capitale le 5 mai, plongeant Saigon dans le chaos lors de l' offensive de mai pour tenter d'influencer les prochains pourparlers de paix de Paris qui devaient commencer le 13 mai . Pendant trois jours de combats intenses, les attaques ont été repoussées par les forces américaines et sud-vietnamiennes, et bien qu'une autre attaque ait été lancée par le PAVN/VC quelques jours plus tard, l'offensive a de nouveau été défaite avec des pertes importantes des deux côtés, causant d'importants dégâts à Saigon et de nombreuses victimes civiles. Le 12 mai, les combats étaient terminés et le PAVN/VC a été contraint de se retirer après avoir subi de lourdes pertes. Les pertes américaines ont également été lourdes et cela s'est avéré être leur semaine la plus coûteuse de la guerre.

La 1 ATF a été redéployée le 12 mai pour entraver le retrait des forces de la capitale, avec deux bataillons établissant une base d'appui-feu nommée FSB Coral, juste à l'est de Lai Khê dans la province de Bình Dng , dans une zone d'opérations connue sous le nom d'AO Surfers. Cependant, une mauvaise reconnaissance et une planification opérationnelle inadéquate ont entraîné des retards et de la confusion pendant le vol, et les Australiens n'avaient que partiellement terminé le FSB Coral dans la soirée. Le PAVN a monté un certain nombre d'assauts de la taille d'un bataillon dans la nuit du 12 au 13 mai, avec un bombardement intense à partir de 03h30 signalant le début. Exploitant la défense désorganisée pour pénétrer dans le périmètre australien, le PAVN 141st Regiment a temporairement capturé une position de canon avancé lors de combats rapprochés, avant d'être repoussé par une puissance de feu supérieure le lendemain matin. Les pertes sont lourdes des deux côtés, mais les Australiens ont remporté une victoire convaincante. Le jour suivant, le 1 RAR a été déployé pour défendre le FSB Coral, tandis que le 3 RAR a établi le FSB Coogee à l'ouest pour tendre une embuscade aux zones de rassemblement et aux routes d'infiltration. Coral a de nouveau été assailli aux premières heures du 16 mai, essuyant un violent barrage suivi d'une autre attaque de la taille d'un régiment . De nouveau, la base a été pénétrée, mais après une bataille de six heures, le PAVN a été contraint de se retirer après avoir subi de lourdes pertes. S'attendant à de nouveaux combats, les Australiens ont ensuite été renforcés avec des chars Centurion et de l' artillerie supplémentaire . Le 22 mai, le FSB Coral a de nouveau été attaqué pendant la nuit, faisant l'objet d'un bombardement de mortier court mais précis qui a été interrompu par l'artillerie et les mortiers australiens.

Les Australiens se sont ensuite déplacés contre les zones de base PAVN/VC à l'est de la route 16, avec 3 RAR redéployés pour établir le FSB Balmoral le 24 mai, à 4,5 kilomètres (2,8 mi) au nord. Maintenant soutenue par des chars arrivés de Coral quelques heures auparavant, l' infanterie de Balmoral a été soumise à une attaque de deux bataillons par le PAVN 165th Regiment. Après un barrage de roquettes et de mortiers à 03h45 le 26 mai, l'attaque est tombée principalement sur la compagnie D avant d'être repoussée avec de lourdes pertes par la puissance de feu combinée des chars et de l'infanterie. Le lendemain, les Australiens à Coral ont attaqué un certain nombre de bunkers qui avaient été situés juste à l'extérieur de la base, avec une troupe de Centurions soutenus par l'infanterie détruisant les bunkers et leurs occupants sans perte pour eux-mêmes. Une deuxième attaque majeure PAVN, encore une fois de force régimentaire, a été menée contre Balmoral à 02h30 le 28 mai, mais a été annulée après 30 minutes après avoir été battue en brèche par le feu de soutien des chars, de l'artillerie et des mortiers. Quoi qu'il en soit, la bataille s'est poursuivie en juin alors que les Australiens patrouillaient dans leur zone d'opérations. Cependant, les contacts diminuant, la 1 ATF est retournée à Nui Dat le 6 juin, étant relevée par les forces américaines et sud-vietnamiennes. La bataille était la première fois que les Australiens affrontaient des unités PAVN régulières opérant en force régimentaire dans une guerre conventionnelle . Pendant 26 jours de combat, le PAVN/VC a subi de lourdes pertes et a été contraint de reporter une nouvelle attaque sur Saigon, tandis que la 1 ATF a également subi des pertes importantes. La plus grande action au niveau de l'unité de la guerre pour les Australiens, la bataille est aujourd'hui considérée comme l'une des actions les plus célèbres menées par l' armée australienne pendant la guerre du Vietnam.

Contexte

Situation militaire

Basée à Nui Dat dans la province de Phc Tuy, la 1st Australian Task Force (1 ATF) faisait partie de la US II Field Force, Vietnam (IIFFV), sous le commandement général du lieutenant-général Frederick Weyand . Au début de 1968, la 1 ATF avait été renforcée et était à pleine puissance avec trois bataillons d'infanterie soutenus par des blindés, de l'artillerie, de l'aviation et du génie, tandis que les dispositions logistiques étaient fournies par le 1er groupe de soutien logistique australien (1 ALSG) basé au port de Vng Tàu . Commandée par le brigadier Ron Hughes , la 1 ATF avait continué à opérer de manière indépendante au sein de Phc Tuy, et alors que la guerre était devenue une série d'opérations de recherche et de destruction à grande échelle dans une guerre d' usure pour les Américains, les Australiens avaient largement poursuivi leur propre campagne de contre-insurrection malgré les différences entre les méthodes australiennes et américaines, produisant parfois des frictions entre les alliés. Quoi qu'il en soit, la 1 ATF était également disponible pour un déploiement ailleurs dans la zone tactique du III Corps et, la province étant progressivement sous contrôle tout au long de 1967, les Australiens passaient de plus en plus de temps à mener des opérations plus loin.

L' offensive du Têt a commencé le 31 janvier 1968, avec 85 000 à 100 000 soldats PAVN/VC attaquant simultanément des centres de population et des installations alliées à travers le Sud-Vietnam dans le but d'inciter à un soulèvement général contre le gouvernement sud-vietnamien et ses partisans américains. En réponse, la 1 ATF a été déployée le long des routes d'infiltration probables afin de défendre le complexe vital Biên Hòa - Long Binh près de Saigon entre janvier et mars, dans le cadre de l' opération Coburg . De violents combats ont fait 17 Australiens tués et 61 blessés, tandis que les pertes PAVN/VC comprenaient au moins 145 tués, 110 blessés et cinq capturés, avec beaucoup d'autres retirés du champ de bataille. Pendant ce temps, les forces australiennes restantes à Phc Tuy étaient étirées, avec des éléments du 3 RAR repoussant avec succès un assaut sur Bà Ra et gâchant plus tard une attaque harcelante sur Long in et effectuant un balayage de Ha Lòng, tuant 50 VC et en blessant 25 pour le perte de cinq tués et 24 blessés.

Au niveau stratégique, le soulèvement général n'a jamais éclaté et, fin février, l'offensive PAVN/VC s'est effondrée après avoir fait plus de 45 000 morts, contre des pertes sud-vietnamiennes et alliées de 6 000 hommes. Quoi qu'il en soit, cela s'est avéré être un tournant dans la guerre et bien que cela ait été un désastre tactique pour le PAVN/VC, Hanoï est sorti avec une victoire politique significative alors que la confiance dans les dirigeants militaires et politiques américains s'est effondrée, tout comme le soutien du public au guerre aux États-Unis. Avant le Têt, les commandants et les politiciens américains avaient parlé avec confiance de gagner la guerre, arguant que la stratégie d'usure du général William Westmoreland avait atteint le point où le PAVN/VC perdait des soldats et du matériel plus rapidement qu'ils ne pouvaient être remplacés. Pourtant, l'ampleur de l'offensive, la surprise et la violence avec lesquelles elle avait été lancée, avaient choqué le public américain et contredit de telles prédictions d'une victoire imminente ; dans son sillage, le président Lyndon Johnson a annoncé qu'il ne briguerait plus un second mandat. Le Têt eut un effet similaire sur l'opinion publique australienne et provoqua une incertitude croissante au sein du gouvernement quant à la détermination des États-Unis à rester militairement impliqués en Asie du Sud-Est. Au milieu du choc initial, le Premier ministre John Gorton a déclaré de manière inattendue que l'Australie n'augmenterait pas son engagement militaire au Sud-Vietnam au-delà du niveau actuel de 8 000 personnes.

Sur le terrain, la guerre s'est poursuivie sans répit et Hughes, le commandant du 1 ATF, a tourné son attention vers le bataillon mobile provincial VC D445 , décidant de frapper ses bases dans la zone secrète du barrage de Minh située dans les collines de Long Hi au sud de Long. in et t , à 14 kilomètres (8,7 mi) de Nui Dat. Le 5e Bataillon, Royal Australian Regiment (5 RAR) avait subi de lourdes pertes en février 1967 alors qu'il opérait dans le Long His, qui était fortement défendu par des mines et des pièges ; malgré les opérations précédentes de la 173e brigade aéroportée des États - Unis en juin 1966 et de deux petites opérations sud-vietnamiennes, la zone était restée un refuge sûr pour VC. Cependant, cette fois, les Australiens utiliseraient deux bataillons soutenus par des chars et des frappes aériennes pour tenter de réduire la zone de base. L'opération Pinnaroo a commencé le 27 février, avec 2 RAR et 3 RAR bouclant le complexe avec les compagnies de fusiliers patrouillant et tendant des embuscades la nuit afin d'empêcher le VC de s'échapper. Le 8 mars, les Australiens menèrent un large mouvement d'encerclement pour resserrer le cordon, tandis qu'un bombardement soutenu de bombardiers lourds américains B-52 et d'artillerie visait la colline le lendemain. Une force combinée d'infanterie du 3 RAR soutenue par des blindés a ensuite avancé sur les contreforts, avant de nettoyer les champs de mines et de détruire une vaste zone de base qui comprenait un système de grottes profondes qui avait été utilisé pour la première fois par le Vit Minh contre les Français dans les années 1950. Chaque compagnie de fusiliers australienne fouillait alors méthodiquement sa zone d'opérations, tandis que les ingénieurs détruisaient les installations souterraines ; une tâche qui a nécessité l'utilisation de tonnes d'explosifs.

L'opération a duré jusqu'au 15 avril, avec des mines - y compris de nombreux M16 qui avaient été retirés par le VC du champ de mines controversé posé par les Australiens à t - réclamant une fois de plus un lourd tribut. Dix Australiens ont été tués et 36 autres ont été blessés, tandis que les pertes connues de VC comprenaient 21 tués, 14 blessés et 40 capturés. Cinquante-sept camps et systèmes de bunkers ont également été détruits, de même que de grandes quantités d'armes, de munitions et de fournitures. Jugée comme un succès par les Australiens malgré leurs lourdes pertes, l'opération avait entraîné d'importantes perturbations pour le VC et entravé leurs opérations pendant un certain temps. Quoi qu'il en soit, avec 1 ATF manquant de la main-d'uvre pour tenir la zone, l'échec des forces sud-vietnamiennes à occuper de façon permanente les Long Hais signifiait que tout gain n'était que fugace, et le quartier général du bataillon D445 est rapidement revenu dans la région après avoir éjecté une force régionale sud-vietnamienne. entreprise quelques mois plus tard. Pendant ce temps, le 7 RAR avait terminé sa dernière opération en mars et a été relevé par le 1 RAR le 9 avril, retournant en Australie après avoir terminé sa tournée de douze mois.

Prélude

Planification et opérations préliminaires

Malgré leurs pertes lors des combats précédents, le PAVN/VC semble avoir pris l'initiative. En effet, bien que l'offensive du Têt ait dévasté le VC, leur coûtant environ la moitié de leurs forces dans le sud, le ministre de la Défense de la République démocratique du Vietnam - le général Võ Nguyên Giáp - avait agi rapidement pour remplacer ces pertes par des renforts, et début mai 15 000 soldats PAVN servaient dans les unités VC au Sud Vietnam. Le 8 avril, Westmoreland a lancé une série de ratissages à grande échelle impliquant plus de 70 000 soldats sud-vietnamiens, américains, australiens, néo-zélandais et thaïlandais, sous le nom de code Opération Toan Thang I. Pendant ce temps, le 5 mai, le PAVN/VC a lancé des attaques contre 119 capitales de province et de district, installations militaires et grandes villes lors de l' offensive de mai pour tenter de prendre l'avantage lors de la première session des négociations de paix qui doit s'ouvrir à Paris le 13. Saigon a été infiltré avec succès dans un événement qui a reçu une large couverture médiatique internationale et a entraîné un embarras considérable pour les Américains et leurs alliés, avec jusqu'à cinq des 13 bataillons VC attaquants pénétrant les défenses extérieures de la ville, plongeant la capitale dans le chaos et entraînant lourdes pertes civiles. Après trois jours de combats intenses, les forces américaines et sud-vietnamiennes ont réussi à repousser l'assaut tandis que, à l'approche des pourparlers de paix, une nouvelle vague d'attaques a été lancée sur Saigon quelques jours plus tard. Cependant, le 12 mai, les combats étaient terminés et les VC ont été contraints de se retirer après avoir subi plus de 5 500 morts en un peu plus d'une semaine de combats. Les pertes américaines ont également été lourdes, s'élevant à 652 tués et 2 225 blessés, ce qui en a fait la semaine la plus coûteuse de la guerre pour les Américains.

Les Australiens ont d'abord été employés sur des opérations à l'intérieur de la province de Phc Tuy pendant l'opération Toan Thang I. L'activité de VC dans leurs zones de base traditionnelles dans les collines de Hat Dich, au nord des collines de Nui Thi Vai, avait augmenté en février et mars et 3 RAR ont par la suite commencé leurs opérations le long de la frontière nord-ouest de la province de Phc Tuy le 21 avril. Ces opérations ont donné lieu à peu de contacts. À la lumière de cela, le commandant des forces australiennes au Vietnam, le major-général Arthur MacDonald, a estimé que la force opérationnelle serait mieux utilisée contre les forces PAVN, plutôt que dans les opérations de pacification locales ; plus tard, suite à une demande de Weyand, la 1 ATF se redéployera à nouveau à l'extérieur de la province. Ainsi, dans une opération similaire à celles de trois mois plus tôt à Biên Hòa, il était prévu que 1 ATF serait utilisé pour aider à bloquer l'infiltration vers Saigon. La responsabilité globale de la défense de la capitale a été confiée à l'US IIFFV et comprenait les 1re , 9e et 25e divisions américaines , ainsi que la 199e brigade d'infanterie légère américaine , la 1 ATF et un certain nombre d'unités sud-vietnamiennes. Le déploiement principal a commencé le 25 avril en réponse aux rapports de renseignement d'une autre offensive imminente, avec 1 quartier général de l'ATF établi à la base américaine de Bearcat , tandis que 2 RAR et 3 RAR se sont déployés à la frontière Biên Hòa- Long Khánh pour bloquer les routes d'infiltration probables à l'est de le grand complexe de bases américaines de Long Binh, qui comprenait la base aérienne de Biên Hòa et le grand dépôt logistique de Long Binh. Pendant ce temps, la base de la force opérationnelle à Nui Dat était défendue par un bataillon d'infanterie, un escadron de chars et le reste de la cavalerie. L' escadron SAS est également resté à Phc Tuy pendant cette période, poursuivant les opérations de reconnaissance et de surveillance dans la province.

Le 2 RAR a été chargé de patrouiller et de tendre des embuscades aux pistes et aux sites probables de lancement de roquettes pour perturber l'attaque attendue contre Saigon. Le bataillon a établi FSB Hunt et a mené un certain nombre d'embuscades petites mais réussies. Pendant ce temps, le 3 RAR a établi le FSB Evans et a mené des opérations de recherche et d'embuscade avant de retourner à Nui Dat le 3 mai après avoir été remplacé par le 1 RAR, qui a ensuite rejoint le 2 RAR pour un balayage. En réponse aux attaques sur Saigon, des éléments de la 1 ATF se sont redéployés le 5 mai, relevant la 199th Light Infantry Brigade américaine dans une zone d'opérations (AO) connue sous le nom d'AO Columbus afin qu'elle puisse être libérée pour des opérations ailleurs, avec des compagnies des deux bataillons déployés pour tendre une embuscade aux routes d'infiltration suspectées dans l'attente d'une attaque du 274e régiment de la 5e division VC . Cinq jours plus tard, le 2 RAR est relevé par le 3 RAR, ayant terminé sa dernière opération majeure avant de retourner en Australie. Les Australiens ont attendu que le VC agisse, mais ils se sont à nouveau avérés insaisissables et le contact n'était que léger, et au 10 mai, seulement six avaient été tués et un blessé après 21 jours d'opérations. Ayant raté les unités PAVN/VC lors de leur infiltration dans la capitale, il était prévu que les Australiens se redéployent à nouveau le 12 mai afin d'entraver le retrait de ces forces suite à leur défaite à Saigon. Le groupe de travail se concentrerait ensuite sur la route 16 sur l'une des principales routes d'approvisionnement nord-sud à 40 kilomètres (25 mi) au nord-est de Saigon, juste à l'est de Lai Khe dans la province de Bình Dng, dans une nouvelle zone d'opérations connue sous le nom d'AO. Surfeurs. Pendant ce temps, les forces américaines opéreraient en soutien sur les flancs.

Forces opposées

La 1 ATF se déplacerait avec son quartier général et deux bataillons d'infanterie - 1 RAR et 3 RAR - ainsi que des éléments de cavalerie, d'artillerie, du génie et d'aviation opérant en soutien, y compris les véhicules blindés de transport de troupes M113 de l' Escadron A, 3e Régiment de cavalerie , 105 mm M2A2 obusiers du 12e Régiment de campagne , Artillerie royale australienne , hélicoptères d'observation légers Bell H-13 Sioux du 161e vol de reconnaissance et radars de localisation de mortiers de la 131e batterie de localisation divisionnaire . Le concept d'opérations prévoyait la création de bataillons AO, nommés Bondi, Manly et Newport. Le 1 RAR a été affecté à l'AO Bondi avec le soutien d'artillerie de la 102e batterie de campagne établie sur une base d'appui-feu, nommée FSB Coral. Le 3 RAR était initialement attribué à l'AO Manly, à l'ouest de Bondi, et serait également soutenu par le FSB Coral par sa propre batterie de soutien, la 161st Battery, Royal New Zealand Artillery . L'opération se déroulerait en trois phases. Le 3 RAR, sous le commandement du lieutenant-colonel Jim Shelton, mènerait un assaut aérien contre Coral au début du 12 mai, les éléments de tête sécurisant la zone d'atterrissage pour le vol du reste du bataillon, et le 1 RAR sous le commandement du lieutenant-colonel. Phillip Bennett . Laissant son artillerie de soutien et une compagnie d'infanterie pour se protéger, le 3 RAR se déplacerait alors vers l'ouest pour établir des positions de blocage et patrouillerait l'AO Manly afin d'intercepter les forces PAVN/VC qui tentaient de se retirer du sud et du sud-ouest. Pendant ce temps, le 1 RAR établirait son artillerie et ses mortiers de soutien à FSB Coral, puis avec une compagnie, dégagerait la route 16 jusqu'au village de Tan Uyen , à 7 kilomètres (4,3 mi) au sud. Le bataillon occuperait alors des positions de blocage et patrouillerait AO Bondi. Le quartier général de la 1 ATF se déplacerait ensuite de Bearcat à FSB Coral le 13 mai, tandis que la zone de maintenance de la force opérationnelle avancée se déplacerait de Bearcat par convoi routier et serait opérationnelle le 14 mai.

Un certain nombre d'unités PAVN avaient été identifiées dans AO Surfers, y compris la 7e division PAVN régulière - composée des 141e et 165e régiments PAVN sous le commandement de Nguyen the Bon, la 5e division VC - composée des 274e et 275e régiments VC , et le Régiment d'ng Nai. On croyait que ces divisions avaient participé à l'assaut de Saigon et les services de renseignement alliés considéraient qu'il était probable qu'elles tenteraient de se retirer à travers la zone d'opérations australienne afin de se regrouper. Les autres forces comprenaient le 85e régiment PAVN ainsi que les groupes d'infiltration 165e, 233e, 269e, 275e, D280 et 745e VC et diverses unités utilisées pour la reconnaissance, le guidage, la logistique, la liaison et d'autres tâches. Au total, une force estimée de 3 000 à 4 000 hommes. Quoi qu'il en soit, malgré les avertissements antérieurs selon lesquels ils pourraient se concentrer jusqu'à l' effectif régimentaire , une panne dans le passage des renseignements a conduit les Australiens à croire que le PAVN/VC resterait dispersé en petits groupes pour tenter d'éviter d'être détecté. En tant que tels, les Australiens ont supposé que les forces PAVN/VC représenteraient peu de menace et ont envisagé de patrouiller à partir des ports de la compagnie pour les trouver et les tendre une embuscade au fur et à mesure qu'ils se retiraient. Pendant ce temps, en raison du risque de tirs intenses au sol, seule une reconnaissance aérienne très limitée de la nouvelle zone d'opérations a été entreprise, ce qui a eu par la suite des implications importantes.

Bataille

Occupation de FSB Coral, 12 mai 1968

Dans la nuit du 11 au 12 mai, quelques heures seulement avant le début du redéploiement australien, les forces de la 1ère division américaine opérant à AO Surfers ont été attaquées juste à l'ouest de la zone d'atterrissage proposée (LZ). Se poursuivant toute la nuit et le lendemain matin, les combats ont empêché les Américains de quitter la zone et ont entraîné des retards initiaux dans l'occupation du FSB Coral. D'autres retards sont survenus après que le terrain autour de la LZ proposée s'est avéré impropre aux hélicoptères, et Shelton a été contraint de désigner un nouvel emplacement à 1 000 mètres (1 100 yd) au sud-ouest pour son bataillon. Pendant ce temps, la société américaine assurant la sécurité des principaux éléments australiens a dû se redéployer pour sécuriser la nouvelle LZ. Les communications ont été problématiques tout au long de l'opération, ce qui a encore aggravé les retards. La première compagnie d'infanterie à volerla compagnie B, 3 RAR sous le commandement du major Bert Irwinétait déjà en vol et Shelton les dirigea vers la nouvelle LZ. À l'atterrissage, Irwin s'est déplacé rapidement vers la position d'origine, et malgré son dégagement rapide, l'insertion a été encore retardée.

La 1 ATF n'était pas bien entraînée à voler et à mettre en place une grande base d'appui-feu, et une opération mal coordonnée, prolongée et disloquée a causé un retard considérable dans l'arrivée au sol et la dispersion d'un certain nombre d'unités. La confusion a continué d'affecter l'opération, avec la 161st Battery, RNZA arrivant par CH-47 Chinook avant que le FSB Coral ne soit prêt, et étant contraint d'atterrir dans une LZ improvisée dans une clairière à 1 000 mètres (1 100 yd) au sud-ouest. Pendant ce temps, la présence continue des forces américaines dans l'AO Manly a également empêché le 3 RAR de se déployer comme prévu, et lorsque le bataillon a commencé à débarquer, il a été contraint de rester du côté ouest du FSB. La 102e Batterie de campagne, la batterie de soutien direct du 1 RAR, a ensuite été débarquée au FSB Coral et le major Brian Murtagh, commandant en second du 12e Régiment de campagne et du quartier général tactique de l'artillerie, a ensuite été désigné comme commandant du FSB, même si ses canons étaient maintenant physiquement disloqués les uns des autres.

Ces retards ont à leur tour affecté le vol du 1 RAR, les compagnies étant obligées d'attendre au point de départ à AO Columbus avant de commencer le mouvement aérien vers FSB Coral. Hughes a rendu visite à Bennett au FSB Coral à 15h30 pour discuter des aspects de la défense, ainsi que des événements prévus pour le lendemain. Le déploiement du deuxième bataillon n'a été terminé qu'à 16 h 10, le peloton de mortiers du 1 RAR arrivant sur le dernier vol, avec plus de quatre heures de retard. Il est devenu clair pour Bennett que le 1 RAR aurait besoin de se déployer à l'est du FSB, et avec seulement deux heures avant la dernière lumière, les compagnies ont été déplacées vers des positions défensives hâtives, dont les dernières n'ont été établies qu'à 17h00. En raison du déploiement précipité, au crépuscule, les deux bataillons du 1 ATF et leurs éléments de soutien ont été dispersés autour du FSB Coral en quatre groupes grossièrement connectés, plutôt que dans une position défensive coordonnée. Le groupe précurseur du quartier général de la force opérationnelle et une partie de son peloton de défense étaient situés au centre, mais le quartier général tactique de la force opérationnelle et le quartier général tactique de l'artillerie dirigés par le lieutenant-colonel Jack Kelly, commandant du 12e Régiment de campagne, sont tous deux restés à Bearcat. Hughes n'était pas présent non plus, ayant quitté Bearcat pour s'occuper des affaires du quartier général arrière de la force opérationnelle à Nui Dat, et devait aller de l'avant avec le quartier général tactique au FSB Coral le lendemain.

Il y avait eu peu de possibilités de coordination, avec l'infanterie australienne déployée le long des routes loin de FSB Coral en vue de leur déménagement le lendemain. Le 3 RAR était responsable de la sécurité du FSB Coral, la compagnie D défendant les approches nord-ouest, tandis que les trois autres compagnies étaient dispersées sur 3 kilomètres (1,9 mi) à l'ouest, réparties entre le FSB et la 161e batterie, canon RNZA positions au sud-ouest. Le 1 RAR occupait les approches orientales, avec ses compagnies de fusiliers dispersées sur 5 kilomètres (3,1 mi) abritant des embuscades nocturnes, tandis que la compagnie C était isolée au sud-est en piquetant la route de Tan Uyen afin d'assurer la sécurité du convoi en raison de arriver de Bearcat le lendemain. Bennett a gardé ses pelotons antichars et pionniers d'assaut à l'intérieur du FSB pour protéger le poste de commandement du bataillon, tandis que le peloton de mortiers serait particulièrement exposé, étant situé à côté de la position du canon de la 102e batterie de campagne dans une zone ouverte sur le bord extérieur de la base face au nord et à l'est. Les compagnies de fusiliers au nord-est fournissaient la seule protection, mais il y avait de grands écarts entre ces positions et elles pouvaient être facilement contournées. Bien que les Australiens aient fait de nouveaux efforts pour coordonner leurs défenses avant l'aube, essayant de lier leurs positions pour obtenir un soutien mutuel entre les sous-unités, ces arrangements sont restés incomplets à la tombée de la nuit.

Des postes de commandement ont été creusés et des fosses d'armes et des égratignures d'obus ont été commencées, mais beaucoup n'ont pas été achevés en profondeur par manque de temps, tandis qu'une forte pluie a commencé à 18h00 et a rapidement rempli les fosses d'eau de toute façon. Aucune mine de claymore ou fil de fer barbelé n'a été posé non plus, car le fil n'était pas encore arrivé, tandis que le manque de matériaux a également empêché la construction de protections aériennes. Des mitrailleuses M60 ont été placées autour du périmètre, mais il n'y avait pas eu le temps de les tester ou d'attacher correctement leurs arcs de tir. Pendant ce temps, des fusils sans recul (RCL) de 90 mm M67 du peloton antichar du 1 RAR armés de munitions antichars hautement explosives (HEAT) et de munitions à fléchettes antipersonnel étaient placés pour soutenir les mitrailleuses avancées. En raison de leurs expériences antérieures en combattant le VC dans la province de Phc Tuy, les Australiens n'étaient pas trop alarmés malgré les souffrances des défenses du FSB Coral en raison du déploiement précipité et, bien que les récents combats impliquant la 1ère division américaine n'aient eu lieu qu'à 3 kilomètres (1,9 mi) de l'ouest peut avoir été une cause supplémentaire de préoccupation, son étendue était inconnue des Australiens à l'époque. S'attendant à ce que le PAVN/VC opère en petits groupes tout en essayant d'éviter la bataille comme ils l'avaient fait au cours des trois dernières semaines, on ne pensait guère à une menace majeure pour le FSB. Commençant la routine nocturne, des sentinelles ont été postées tandis que le reste des Australiens se sont levés pour dormir.

Première attaque contre le FSB Coral, 12/13 mai 1968

Inconnu du 1 ATF, le quartier général de la 7e division PAVN était situé à environ 9 kilomètres (5,6 mi) à l'est de FSB Coral et plusieurs unités de la division étaient également basées à proximité. Le PAVN 165th Regiment opérait au nord et le 141st Regiment à l'est, tandis que le 275th Infiltration Group, un bataillon, n'était arrivé que récemment, ayant quitté la piste Ho Chi Minh à la frontière cambodgienne à peine 48 heures plus tôt. Le commandant de division PAVN avait rapidement dépêché des éléments de reconnaissance pour observer l'arrivée des Australiens et leurs préparatifs défensifs au cours de l'après-midi, et ils ont rapidement signalé l'opportunité d'attaquer les positions d'artillerie exposées de la 102e batterie de campagne. Un bataillon du 141e régiment, augmenté des 275e et 269e groupes d'infiltration, a ensuite été chargé d'attaquer le FSB Coral cette nuit-là. Cette reconnaissance n'était cependant pas passée inaperçue pour l'infanterie australienne, et les compagnies du 1 RAR et du 3 RAR ont eu des contacts fugaces avec de petits groupes de PAVN à l'aube et dans la soirée. La compagnie D, 1 RAR, sous les ordres du major Tony Hammett, a contacté un groupe PAVN de dix hommes alors qu'elle se dirigeait vers des positions d'embuscade à 2 500 mètres (2 700 yd) au nord de FSB Coral en fin d'après-midi. Dans un bref échange, le PAVN a rompu le contact après avoir perdu un tué, tirant des grenades propulsées par fusée (RPG) dans les arbres au-dessus des Australiens et blessant l'un d'entre eux.

Au cours de la soirée, la compagnie B, le 1 RAR, sous le commandement du major Bob Hennessy, a eu un autre contact à l'est avec un autre groupe de dix hommes. Plus tard, la compagnie A du major Colin Adamson a détecté 20 PAVN se déplaçant sur le périmètre en utilisant des lunettes Starlight nouvellement émises et a par la suite tué et blessé certains d'entre eux. Cependant, de tels événements semblaient être des rencontres fortuites et n'inquiétaient pas particulièrement les Australiens. À minuit, la pluie s'était arrêtée et cinq minutes plus tard, la position du mortier du 1 RAR était sondée et un échange de tirs s'ensuivit, faisant peut-être trois morts PAVN. Plus tard, il est devenu évident qu'ils marquaient des voies d'assaut, tandis qu'à 02:25 trois PAVN d'un groupe de reconnaissance avancé sont entrés dans une compagnie D, 1 RAR embuscade et dans le contact qui a suivi, un a été tué avant de rompre à nouveau le contact, tirant des RPG qui tué un Australien et blessé 11 d'un seul peloton . Pourtant, malgré un certain nombre d'affrontements mineurs, le PAVN a réussi à contourner les compagnies de fusiliers australiens, effectuant une marche forcée sous le couvert de l'obscurité et de la pluie pour creuser à moins de 250 mètres (270 yd) du FSB Coral sans être détecté.

Enfin à 03h30, des tirs de roquettes et de mortiers ont commencé à tomber sur le FSB Coral, se concentrant sur les positions de la 102e batterie de campagne et du peloton de mortiers du 1 RAR dans un bombardement intense d'une durée de cinq minutes. Après une pause de dix minutes, un certain nombre de fusées éclairantes ont signalé le début de l'assaut. Dans l'intention de capturer les canons de campagne, deux compagnies PAVN ont précipité les Australiens du nord-est en tirant avec leurs fusils d'assaut AK-47 , le peloton de mortiers du 1 RAR faisant l'essentiel de l'attaque initiale, tandis que le peloton de défense du 1 ATF était également bloqué. par des tirs nourris de mitrailleuses. Les obusiers néo-zélandais et 3 mortiers RAR ont commencé à tirer en soutien, mais ils n'ont pas réussi à arrêter le PAVN et l'assaut initial a réussi à dépasser les mortiers du 1 RAR, tuant cinq et en blessant huit. Le flanc de la force d'assaut principale a ensuite traversé la position à grande vitesse avant de se diriger vers la position du canon. Au cours de sa précédente reconnaissance, le PAVN avait probablement observé que les canons étaient placés face à l'est et avait probablement prévu d'attaquer par le nord, mais peu de temps avant l'attaque principale, la batterie avait lancé une mission vers le nord et les canons étaient maintenant face à leur axe d'assaut. Se déplaçant en longues lignes droites sur un front de 150 à 200 hommes, l'assaut principal du PAVN s'est déplacé contre la position du canon alors que les artilleurs australiens ont ouvert le feu sur des viseurs ouverts avec des obus de fléchettes à bout portant, avec des milliers de fléchettes déchirant leurs rangs et se brisant des vagues successives en petits groupes. Au milieu de la confusion, les sections de suivi hésitaient à atteindre la position du mortier, tandis que d'autres groupes s'affrontaient autour des flancs et entre l'artillerie et les mortiers.

Pendant ce temps, le peloton antichar du 1 RAR, commandé par le lieutenant Les Tranter, s'est également engagé avec des fléchettes de leurs RCL de 90 mm, tirant sur l'avant des mortiers et soulageant immédiatement la pression sur eux. Cependant, le PAVN ayant réussi une effraction et face à la possibilité d'un anéantissement imminent, le commandant en second du 1 RAR Mortar Platoon, le lieutenant Tony Jensen, a été contraint de diriger les RCL sur sa propre position, vers laquelle Bennett a accepté. Alors que le PAVN tentait de retourner les mortiers capturés contre les Australiens, les fléchettes ont balayé la zone, dégageant tout au-dessus du sol, causant de lourdes pertes parmi la force d'assaut et endommageant un certain nombre de tubes de mortier. Ailleurs, l'assaut PAVN avait atteint la position des canons australiens, dépassant deux canons alors que des combats rapprochés désespérés éclataient entre les emplacements. Les assaillants ont par la suite réussi à s'emparer du canon n° 6 à l'extrême limite de la ligne de tir et ont ensuite tenté de le détruire à l'aide de charges explosives . Dans les positions de mortier et d'artillerie, le PAVN et les Australiens occupaient des fosses adjacentes, se battant à bout portant pour leur possession. L'officier du poste de tir, le capitaine Ian Ahearn, a coordonné la défense et les Australiens ont finalement repoussé l'assaut avec des grenades et des armes légères, ainsi que des obus de fléchettes tirés depuis le peloton antichar. Pendant ce temps, avec l'assaut tombant principalement sur le 1 RAR et la 102e Batterie de campagne, à l'ouest, le 3 RAR était largement resté hors de contact.

Bien que les troupes du PAVN aient été bien entraînées et équipées, elles ont finalement été incapables de l'emporter contre la puissance de feu supérieure de l'infanterie et des artilleurs australiens, qui avaient tourné la bataille en leur faveur. Tout au long de la nuit, l'appui-feu a été coordonné par le poste de commandement du 1 RAR et le centre de coordination de l'appui-feu, qui contrôlait les tirs intégrés de la 102e batterie de campagne, sa batterie d'appui direct, ainsi que de la 161e batterie RNZA et du 81 mm mortiers de 3 RAR. Pourtant, les artilleurs australiens ont rapidement manqué de cartouches de fléchettes et ils ont été contraints d'utiliser des explosifs standard avec leurs fusibles à action directe réglés sur « retard ». Les canons ont ensuite été enfoncés pour tirer l'obus sur le sol à environ 40 à 50 mètres (44 à 55 yd) devant l'emplacement, ce qui a fait ricocher et exploser l'obus dans les airs au-dessus des têtes de la force d'assaut, un expédient qui s'est avéré très efficace. Les Australiens étaient également soutenus par l'artillerie d'un certain nombre de batteries américaines voisines qui étaient à portée, ainsi que par le mitraillage aérien des hélicoptères de combat et l'éclairage continu par des fusées éclairantes. Les observateurs avancés ont ajusté l'artillerie à moins de 20 mètres (22 yd) de la position australienne, tandis que les hélicoptères de combat AC-47 Spooky ont tiré des milliers de coups sur les forces d'assaut.

Après une heure de combats intenses, à 4 h 30, l'attaque principale a commencé à faiblir et le PAVN s'est ensuite retiré dans une plantation de caoutchouc au nord-est, transportant de nombreux morts et blessés. Cependant, pour tenter d'empêcher les Australiens de les suivre, une force de la taille d'une compagnie est restée, et les artilleurs australiens ont tenté de les engager avec leurs cartouches de fléchettes et leur explosif explosif restants. Profitant de l'extinction d'un incendie que les Australiens utilisaient pour diriger les hélicoptères de combat, le PAVN a de nouveau attaqué à 05h00 dans le but de couvrir davantage leur retrait. Fortement réduite en force, l'attaque a été rapidement interrompue dans un feu croisé d'explosifs et de fléchettes. Une série de contacts sporadiques a alors eu lieu entre les Australiens et le PAVN en retrait, tandis qu'à 05h30 une équipe de tirs légers d'hélicoptères est devenue efficace et a forcé l'arrière-garde du PAVN à abandonner ses positions. Également pendant ce temps, des roquettes et des mortiers avaient atterri sur la compagnie B, 1 RAR à 1 500 mètres au sud-est, tuant un Australien et en blessant un autre. À 5 h 45, la 161e batterie RNZA a commencé à tirer sur des routes de retrait probables alors que la lumière d'avant l'aube commençait à apparaître. Les Australiens ont alors commencé à balayer leur position, la 102e batterie de campagne dégageant la position du canon tandis que Bennett accompagnait le peloton antichar du 1 RAR et un groupe d'officiers médicaux du régiment pour nettoyer le reste du périmètre. Un certain nombre de soldats du PAVN ont ensuite été localisés, le dernier tué en position de tir à 06h10. Les deux patrouilles se sont ensuite rencontrées en position de mortier tandis qu'une patrouille du 3 RAR a effectué un balayage similaire du nord au sud, et le FSB Coral a finalement été autorisé à 06h25. A 06h30, l'évacuation des morts et des blessés australiens a commencé par hélicoptère. Le PAVN a finalement terminé son retrait à 08h00.

Les combats avaient été coûteux pour les deux camps. Les pertes australiennes comprenaient neuf tués et 28 blessés, tandis qu'un obusier et deux mortiers avaient été endommagés. Les victimes du PAVN comprenaient 52 morts, éparpillés autour du périmètre, tandis que 23 armes légères et sept armes d'équipage avaient également été capturées par les Australiens. Alors que Radio Hanoi a rapidement annoncé une victoire majeure du PAVN, il ne faisait aucun doute que les Australiens avaient repoussé l'attaque de manière convaincante, même s'ils avaient failli subir une catastrophe militaire, le quartier général de la force opérationnelle lui-même étant presque détruit. Les retards initiaux pendant le fly-in avaient laissé les défenseurs dispersés au hasard et, si le PAVN avait attaqué sans le feu préparatoire qui a finalement alerté les Australiens, le résultat aurait pu être différent. De même, le sort de la guerre avait entraîné le déploiement des canons australiens dans la direction de l'assaut principal du PAVN, et la puissance de feu qu'ils offraient avait probablement été décisive. L'occupation du FSB Coral a été l'une des premières opérations de ce type menées par la 1 ATF et bon nombre des lacunes évidentes étaient dues à cette inexpérience. Le commandement et le contrôle avaient été insuffisants et, rétrospectivement, le manque de coordination dans la mise en place de la défense aurait pu être évité avec la nomination d'un commandant local de la défense. L'absence de reconnaissance aérienne appropriée avant l'insertion avait également entraîné l'atterrissage d'unités et de leurs éléments d'appui sur un terrain inadapté à la vue du PAVN, tandis que le retard dans l'insertion du deuxième bataillon leur a privé de suffisamment de temps pour établir leurs positions avant la tombée de la nuit. . Des échecs dans l'évaluation et la distribution en temps opportun des renseignements ont également été relevés.

1 ATF se consolide en AO Surfers, 13-15 mai 1968

Le quartier général tactique avancé de la 1 ATF est arrivé de Bearcat par CH-47 le 13 mai, tandis que du personnel et des stocks supplémentaires ont été amenés par convoi routier pour établir la zone de maintenance de la force opérationnelle avancée. Hughes est arrivé à 08h00 et a ordonné à Bennett de redéployer ses compagnies dans la défense tous azimuts du FSB Coral, le 1 RAR consolidant leurs dispositions défensives avec du fil, des sacs de sable, une protection aérienne et des mines Claymore, tandis que des mitrailleuses montées sur trépied ont également été mises en place tirer sur des lignes fixes. Pendant ce temps, le 3 RAR a établi le FSB Coogee dans l'AO Manly à 4 000 mètres à l'ouest, la compagnie C sécurisant la base d'appui-feu tandis que les trois autres compagnies de fusiliers ont mené des opérations de recherche qui ont fait un Australien tué. La 161st Battery RNZA a ensuite été redéployée par voie aérienne à Coogee. Les véhicules blindés de transport de troupes (APC) M113 de l'escadron A, le 3 CAV (moins une troupe )sous le commandement du major John Keldiearrivèrent à Coral le même jour, après avoir escorté les échelons arrière et l'artillerie automotrice M109 de 155 mm de la batterie A , US 2/35th Artillery Regiment . Les M113 ont ensuite été répartis entre les bases d'appui-feu, avec 1 Troop affectée au 1 RAR et 2 Troop au 3 RAR, avec Keldie nommé commandant de la défense locale au FSB Coral afin de coordonner les actions des unités sur le périmètre. Le 1er Escadron de campagne a également fourni des équipes d'ingénieurs à chaque arme de combat, tandis que d'autres éléments ont préparé des bunkers de poste de commandement et des fortifications dans les bases d'appui-feu.

L'assaut infructueux contre le FSB Coral dans la nuit du 12 au 13 mai avait démontré que le PAVN réagirait violemment aux tentatives australiennes de contrôler AO Surfers, et avec 1 ATF déployé à cheval sur une route clé vers Saigon et menaçant un certain nombre de bases PAVN/VC et des zones de rassemblement situées à proximité, d'autres combats intenses étaient attendus au cours des jours suivants. En réponse, les Australiens ont été contraints d'affiner leurs tactiques et Hughes a décidé d'établir de solides positions défensives afin de détruire le PAVN par le feu, plutôt que par les patrouilles minutieuses plus familières aux Australiens. Les FSB seraient fortement défendus la nuit, tandis que les bataillons effectueraient des patrouilles défensives le jour. Plus tard, des patrouilles de combat jusqu'à la taille d'une compagnie avec un soutien blindé seraient ensuite utilisées pour localiser et détruire les bases de la force principale de VC. En tant que tel, le concept australien d'opérations a ensuite évolué d'un concept de recherche et de nettoyage afin de localiser et de couper les routes d'infiltration et de retrait, à une série d'opérations de reconnaissance en force à partir de bases fortement défendues. Pendant ce temps, à AO Manly, le 3 RAR a continué de patrouiller pendant les sept jours suivants, réussissant à tendre des embuscades aux zones de rassemblement et aux voies d'infiltration entre le 13 et le 19 mai, faisant un soldat tué.

Le 14 mai, plusieurs affrontements entre patrouilles ont eu lieu à AO Bondi, les deux parties tentant de déterminer les intentions de l'autre. Les Australiens ont envoyé des patrouilles défensives de la taille d'un peloton entre 3 et 4 kilomètres (1,9 à 2,5 mi) de Coral et dans neuf contacts, ils ont subi trois tués et cinq blessés, tandis que les pertes PAVN comprenaient 12 tués et deux blessés. Plus tard, deux autres Australiens ont été blessés par un RPG tiré sur le FSB Coral. Au cours de l'après-midi, l'activité de patrouille a donné lieu à de violents combats, et deux actions distinctes menées à une demi-heure d'intervalle par différents pelotons du 1 RAR ont conduit à la remise de la Médaille de conduite distinguée (DCM) à deux Australiens : le caporal-chef David Griffiths et le soldat Richard Norden. Le PAVN/VC semblait sonder les Australiens pour obtenir des informations sur leurs dispositions et ces efforts se sont poursuivis le lendemain avec les défenseurs observant deux PAVN près du périmètre de FSB Coral, tandis que des patrouilles du 1 RAR ont par la suite contacté un certain nombre de petits groupes et découvert un camp de taille d'entreprise récemment utilisé à seulement 1 000 mètres (1 100 yd) de la base. Le 15 mai, les Australiens considéraient que leurs défenses étaient correctement coordonnées, tandis qu'à proximité, le PAVN 141st Regiment se préparait à nouveau à attaquer Coral après avoir échappé aux patrouilles intensives. Pourtant, cette nuit-là, un grand nombre de lumières et de fusées éclairantes ont été observées par les défenseurs, les avertissant efficacement de l'assaut imminent.

Deuxième attaque contre le FSB Coral, le 16 mai 1968

À 02h30 le 16 mai, le PAVN a commencé un lourd barrage de RPG et de tirs de mortier, en se concentrant sur la compagnie A 1 RAR, le quartier général de la 1 ATF et la zone de maintenance de la force opérationnelle avancée. Désormais fortement renforcés, l'artillerie et les mortiers australiens et américains ont rapidement riposté par des tirs nourris de contre-batterie , avec un total de 60 canons provenant de trois batteries de canons de campagne de 105 mm, une batterie d'obusiers de 155 mm, un de 8 pouces (200 mm) batterie et neuf mortiers de 81 mm tirant en appui, complétés par l'appui aérien de trois équipes de tir lourd (chacune composée de trois hélicoptères de combat UH-1 ) et de trois chasseurs-bombardiers avec bombes et napalm . Quoi qu'il en soit, à 02h40, le PAVN a lancé une attaque de la taille d'un bataillon, qui est initialement tombée sur les compagnies A et B. Même avec l'artillerie et les mortiers se concentrant sur des tâches de tir défensif rapproché, l'assaut a été en grande partie tenu au périmètre, bien qu'ils aient réussi à dépasser une partie du 3 Peloton, Compagnie A. Commandé par le lieutenant Neil Weekes, le peloton avait été lourdement touché par des tirs indirects lors du bombardement initial et avait subi plusieurs pertes. Se concentrant sur la brèche créée dans le périmètre australien, le PAVN attaqua alors avec l'appui de mitrailleuses lourdes DShK de 12,7 mm . Ordonnant à ses hommes de fixer des baïonnettes , Weekes réorganisa avec succès les défenses et appela à des tirs de mortier rapprochés pour stabiliser la position, entraînant de lourdes pertes parmi la force d'assaut. Il a ensuite reçu la Croix militaire pour son leadership. Incapable d'effectuer une effraction, le PAVN a ensuite élargi son attaque pour inclure la société C, engageant trois des quatre sociétés australiennes sur le périmètre. Pourtant, après avoir réussi à ouvrir un certain nombre de brèches dans le fil, ils n'ont pas réussi à appuyer leur attaque.

À 04h00, la compagnie A était toujours fortement engagée et les Australiens ont appelé des équipes de tir léger d'hélicoptères et des hélicoptères de combat AC-47, qui ont largué des fusées éclairantes en continu à partir de 04h30 pour illuminer le champ de bataille. À 05h00, l'attaque principale a été interrompue et le PAVN a commencé à se retirer, juste au moment où les Australiens commençaient à manquer de munitions. Pendant l'accalmie, la compagnie A a été réapprovisionnée par APC, tandis que les Australiens poussaient une équipe RCL vers l'avant pour fournir un soutien supplémentaire. À 05h15, le PAVN a attaqué à nouveau, ciblant la limite entre les compagnies A et C sur le bord nord du périmètre, pour être repoussé par des tirs de mortier. Plus tard, une attaque de deux bataillons contre les compagnies A, B et C a également été repoussée. Les Australiens ont ensuite contre-attaqué avec des éléments de la compagnie A appuyés par des APC, regagnant le poste de section perdu du 3e peloton. Enfin, après une bataille de six heures, le PAVN a rompu le contact à 06h30 et s'est retiré avec leurs morts et leurs blessés, menant une série d'actions d'arrière-garde pour empêcher tout suivi. Les Australiens ont également commencé à collecter leurs victimes pour l'évacuation, tandis qu'un autre réapprovisionnement a été effectué avec des APC. Le 1 RAR a ensuite commencé le déminage de la zone, les quatre compagnies de fusiliers australiens patrouillant à une profondeur de 1 000 mètres (1 100 yd), tuant un soldat PAVN et en capturant un autre. Cinq Australiens avaient été tués et 19 blessés, tandis que deux artilleurs américains avaient également été blessés au cours des combats. Seuls 34 corps de PAVN ont été dénombrés sur le périmètre à l'aube, mais les renseignements ont indiqué plus tard que moins de 100 des 790 soldats attaquants avaient survécu sains et saufs. Pendant ce temps, pour tenter de perturber le retrait PAVN, Keldie a dirigé une troupe de cavalerie de Coral, engageant un bataillon PAVN au cours d'une poursuite qui a duré jusqu'à 15h00.

Le 17 mai, Westmoreland a visité le FSB Coral et a félicité le groupe de travail pour sa défense. Les deux bataillons australiens ont continué à patrouiller avec des contacts mineurs, et au cours d'un de ces incidents, au moins six PAVN ont été tués lorsqu'un groupe d'environ 35 personnes a été engagé par l'artillerie et des hélicoptères armés après avoir été observé par des éclaireurs de la compagnie B, 3 RAR. Au cours de la semaine qui a suivi, les patrouilles australiennes se sont affrontées avec des groupes de PAVN traversant AO Surfers, dont beaucoup du PAVN 165th Regiment, que l'on croyait en train de se retirer dans la zone de guerre D . La compagnie A, 3 RAR a ensuite occupé une position de blocage sur le ruisseau Suoi Ba Pho, tendant une embuscade à PAVN se déplaçant vers le nord et dirigeant des tirs de mortier sur des routes d'évasion, tuant huit personnes et en capturant deux. Ailleurs, la Compagnie C, 3 RAR a localisé et détruit un certain nombre de camps de base à proximité du FSB Coogee. Pendant ce temps, avec l'approbation de MacDonald, Hughes partit pour un congé prévu de longue date à Singapour le 18 mai, et le colonel Donald Dunstan , commandant en second de la force opérationnelle, prit le commandement de la 1 ATF le 20 mai. Leader respecté et expérimenté, il a rapidement pris le contrôle au milieu d'une tension croissante.

À 01h00 le 22 mai, le FSB Coral a de nouveau été attaqué, mais pas à la même échelle qu'auparavant, faisant l'objet d'un bombardement de mortier court mais précis qui a ensuite été interrompu par des tirs d'artillerie et de mortier. Afin de renforcer ses défenses et de fournir une capacité offensive accrue, Dunstan a ordonné le 21 mai aux chars Centurion de l' escadron C, 1er régiment blindé, de redéployer les 120 kilomètres (75 mi) de Nui Dat. Sous le commandement du major Peter Badman, la colonne blindée lente partit le 22 mai, traversant le terrain difficile qui comprenait un certain nombre de vieux ponts Bailey rouillés , qui menaçaient de s'effondrer sous le poids de 50 tonnes des Centurions. Se déplaçant via la route intérieure sous la couverture fournie par un avion d'observation du 161e vol de reconnaissance, ils ont conduit vers le nord sur la route 2, puis vers l'ouest sur la route 1 jusqu'à Long Binh où ils ont fait étape pendant la nuit. Juste au nord du camp de base de Blackhorse, le véhicule de tête du convoi a heurté une mine routière, endommageant un char bulldozer, mais sans faire de victimes. Ils sont finalement arrivés à FSB Coral à 02h30 le 23 mai. Quatre chars de la 1 troupe ont ensuite été attribués au 1 RAR, tandis que la 2 troupe a été attribuée au 3 RAR. Deux canons antiaériens automoteurs américains M42 de 40 mm avaient également accompagné les chars et renforcé les FSB australiens dans un rôle de soutien au sol.

Première attaque contre le FSB Balmoral, 26 mai 1968

Le 3 RAR obtenant des résultats limités dans l'AO Manly, MacDonald a suggéré que Dunstan établisse le bataillon dans un nouvel emplacement à l'est de la route 16 afin de localiser et de détruire les bases PAVN/VC soupçonnées d'être dans la région. Le 3 RAR occupa par la suite le FSB Balmoral à AO Newport, à 4,5 kilomètres (2,8 mi) au nord de Coral, le 24 mai dans l'espoir de provoquer une autre bataille. Shelton tenait cependant à éviter les erreurs qui avaient été commises lors de l'occupation précédente du FSB Coral, et il envoya deux compagnies à pied pour occuper la nouvelle base d'appui-feu tandis que le quartier général tactique du bataillon les accompagnait dans des APC. Au cours de l'insertion, il y a eu un certain nombre de contacts entre les Australiens et PAVN, avec au moins un soldat PAVN tué. Pourtant, avec les compagnies B et D sécurisant la zone d'atterrissage, le reste du 3 RAR a été inséré par hélicoptère depuis le FSB Coogee en fin d'après-midi. Le FSB Balmoral serait développé comme une position défensive de bataillon uniquement, et la 161e batterie RNZA a ensuite été transportée par avion vers le FSB Coral, afin de concentrer toute l'artillerie à cet endroit d'où elle serait en mesure de couvrir l'ensemble de la nouvelle AO. Pendant ce temps, le PAVN avait été pris par surprise et, n'ayant pas le temps de préparer une attaque, ils n'ont pas pu répondre le premier soir. Quoi qu'il en soit, le 3 RAR a travaillé rapidement pour établir sa position défensive, creusant et posant des mines de fil et d'argile.

Le 25 mai, le 3 RAR a commencé des patrouilles locales de défense et de familiarisation. Quatre chars Centurion de la 2 Troop, Escadron C ont reçu l'ordre de se redéployer au FSB Balmoral pour renforcer les défenses, escortés par deux pelotons d'infanterie de la Compagnie B, 1 RAR sous les ordres du capitaine Bob Hennessy. En route, le PAVN a engagé l'infanterie australienne à partir d'une série de bunkers, les immobilisant avec des tirs de mitrailleuses à bout portant. En réponse, les chars australiens ont avancé, supprimant les bunkers avec des cartouches pendant que l'infanterie était extraite. Les Australiens avaient frappé le bord d'un grand camp de base défendu estimé à la taille d'une entreprise, mais sous l'ordre de continuer vers Balmoral avant la tombée de la nuit, ils ont rompu le contact. La colonne est ensuite arrivée au FSB Balmoral sans autre incident à 15h30 et la Compagnie B, 1 RAR est ensuite retournée au FSB Coral par hélicoptère. Au moins deux PAVN ont été tués dans la rencontre, tandis qu'un Australien a été blessé. Bien qu'il s'agisse d'une action relativement mineure, les chars avaient été décisifs et l'engagement était une première preuve de leur efficacité en coopération avec l'infanterie. Pendant ce temps, le commandant du PAVN n'était plus en mesure de tolérer l'empiètement australien dans ses zones de base, et avec le FSB Balmoral situé à seulement 1 500 mètres (1 600 m), il a ensuite chargé le 165e régiment, commandé par Phan Viet Dong, d'attaquer Balmoral. Ce soir-là, des balles traçantes, des tirs et des lumières ont de nouveau alerté les défenseurs d'une attaque imminente.

À 03h45 le 26 mai, le PAVN a commencé un bombardement intensif avec des mortiers et des roquettes, accompagné de tirs de mitrailleuses et d'armes légères. Immédiatement après le barrage, Balmoral a été soumis à un assaut terrestre à travers le terrain découvert du nord-est par une force allant jusqu'à la force d'un bataillon, tombant principalement sur la compagnie D, commandée par le major Peter Phillips. Dans le même temps, le PAVN mena une feinte sur le périmètre sud en face de la compagnie A sous le commandement du major Horrie Howard utilisant des torpilles Bangalore pour percer le fil, bien que l'écart n'ait pas été exploité. Deux Centurions qui avaient été placés directement sur l'axe principal d'assaut mais dissimulés pendant la journée, roulèrent en avant sous le couvert de l'obscurité. Leurs mitrailleuses et cartouches se sont révélées révélatrices pendant les combats ; l'attaque principale a calé lorsqu'elle a atteint le fil avant d'être repoussée avec de lourdes pertes par la puissance de feu combinée de l'infanterie et des chars australiens. Pendant ce temps, alors que des tirs sporadiques de mortiers, de RPG et d'armes légères se poursuivaient, au sud, le FSB Coral a également été touché par des tirs de mortiers, de fusils sans recul et de RPG entre 04h15 et 04h30, tuant un Australien et en blessant un autre. Les défenseurs de Balmoral ont ensuite dirigé des tirs d'hélicoptères et d'hélicoptères de combat AC-47 sur des zones de rassemblement probables et des emplacements de plaques de base de mortier. Vers 05h00, le PAVN a finalement rompu le contact et s'est retiré, éliminant la majorité de ses victimes sous un feu de couverture alors que l'artillerie australienne tirait sur ses voies d'évacuation. Des patrouilles de dégagement du 3 RAR ont ensuite balayé la zone aux premières lueurs du jour mais n'ont trouvé que six PAVN morts et une grande quantité d'armes, de munitions et d'équipements. Les Australiens ont ensuite commencé l'évacuation de leurs blessés, ayant perdu trois autres morts et 14 blessés.

Affrontement de bunkers et patrouilles à AO Surfers, 26-27 mai 1968

Dunstan a ensuite dirigé le dégagement du système de bunker qui avait été localisé la veille, et une force combinée de la compagnie D, du 1 RAR et du 1 escadron de la troupe C sous le commandement du major Tony Hammett a été chargée d'effectuer une reconnaissance en force. . Parti à 06h00 le matin du 26 mai, à 12h27, le peloton de tête d'infanterie australienne a été touché par des tirs d'armes légères et de RPG à 3 000 mètres de Coral, après s'être arrêté pour diriger une frappe aérienne de bombardiers de Canberra depuis No. 2 Squadron RAAF sur un système de bunker à proximité. Dans ce qui allait devenir le premier assaut australien combiné d'infanterie et de chars depuis la campagne de Bougainville contre les Japonais pendant la Seconde Guerre mondiale, les chars ont été appelés en avant et ont attaqué les bunkers avec des tirs solides antichars et des mitrailleuses, tandis que l'infanterie indiquait des cibles avec leurs lance-grenades M79 . En avançant de deux ou trois de front, les Centurions ont écrasé de nombreux bunkers avec leurs chenilles et en ont engagé d'autres à bout portant avec leur armement principal. D'autres bunkers ont été exposés lorsque le feuillage a été coupé par des cartouches et que l'infanterie a suivi les chars à l'aide de fusils et de grenades, tandis que les pionniers d'assaut ont fourni un soutien avec un lance-flammes alors que les tirs d'artillerie et de mortier engageaient des cibles plus éloignées.

Les bunkers étaient bien construits et camouflés, tandis que la visibilité était limitée à seulement 10 à 20 mètres (11 à 22 yd) parmi la végétation dense et, par conséquent, beaucoup n'ont pas été localisés par les Australiens jusqu'à ce qu'ils soient sur eux. Les bunkers étaient situés pour se soutenir mutuellement, et le PAVN qui les défendait a répondu par un feu croisé de RPG-2 , bien que le blindage lourd des Centurions se soit avéré imperméable et qu'ils soient restés intacts. Au cours d'une bataille de trois heures, les Australiens et PAVN se sont affrontés de bunker en bunker. Cependant, avec une reconnaissance aérienne révélant que le système de bunker faisait partie d'une zone de base beaucoup plus grande, et avec la force australienne jugée trop petite pour y faire face, Bennett a ordonné à Hammett de se retirer en fin d'après-midi. Au milieu d'une forte pluie, les Australiens ont rompu le contact à 16h00 sous le couvert de tirs d'artillerie et de mortier, et ils se sont rapidement déplacés vers le FSB Coral. Quatorze bunkers ont été détruits, tandis que sept corps de PAVN ont été dénombrés et des quantités d'armes, de munitions et de documents ont également été saisies. Pourtant, beaucoup plus d'hommes ont sans aucun doute été ensevelis dans les bunkers après avoir été écrasés par les chars, rendant impossible un décompte complet des corps. Bien que cela ait été un engagement féroce, les Australiens n'ont subi aucune perte, un fait qui a été attribué à l'efficacité des chars, et a en outre validé la décision de Dunstan de les appeler en avant de Nui Dat. Le sous-lieutenant John Salter a ensuite reçu la Croix militaire pour son leadership au cours de cette action et d'autres.

Au cours des jours suivants, la 1 ATF a continué à patrouiller, bien que ces opérations n'aient entraîné qu'un contact à petite échelle avec le PAVN. Le 27 mai, un hélicoptère australien OH-13 a été endommagé par des tirs au sol lors d'un vol de reconnaissance à 3 kilomètres (1,9 mi) à l'extérieur d'AO Newport, et des frappes aériennes sur la zone ont exposé plusieurs bunkers qui étaient susceptibles d'avoir été utilisés par le PAVN comme quartier général ; ils ont ensuite été détruits par des tirs d'artillerie.

Deuxième attaque contre le FSB Balmoral, 28 mai 1968

Une deuxième attaque de taille régimentaire contre le 3 RAR à Balmoral a été lancée par le PAVN à 02h30 le 28 mai, avec un assaut de deux bataillons précédé de tirs de mortiers de 60 mm et 80 mm du sud. Pendant ce temps, le FSB Coral a également été attaqué par des tirs indirects à partir de 02h45. Semblable à l'attaque de deux nuits auparavant, elle a commencé par une autre feinte du sud lorsque les sapeurs de PAVN ont fait exploser le fil devant la compagnie A, mais a été rompu avec succès avant qu'il n'atteigne le fil par les défenseurs australiens avec des mines d'argile et des armes légères. tir de leurs mitrailleuses M60, fusils à chargement automatique L1A1 et fusils d'assaut M16 . L'assaut principal a commencé à 03h10 du nord-est, le poids étant à nouveau supporté par la compagnie D de Phillips. Les fantassins australiens étaient à nouveau soutenus par des chars tirant des cartouches et des mitrailleuses, tandis que l'artillerie et les mortiers fournissaient des tirs indirects rapprochés continus, avec l'effet combiné de cette puissance de feu arrêtant le PAVN sur le fil avant qu'ils ne puissent pénétrer la position. Bien que l'assaut ait été bien coordonné, le PAVN avait perdu l'élément de surprise, le feu préparatoire alertant une fois de plus les défenseurs. L'assaut a ensuite été annulé après 30 minutes, tandis qu'à 03h40 une petite sonde s'est développée depuis l'est mais s'est rapidement dissipé. Des tirs sporadiques de mortiers et de roquettes ont continué de tomber alors que des équipes de tir léger d'hélicoptères et des hélicoptères de combat AC-47 ont engagé le PAVN, dirigé par des avions de contrôle aérien avancés . De 05h00 jusqu'à la première artillerie légère du FSB Coral a fourni un éclairage continu du champ de bataille pour contrecarrer les tentatives de PAVN d'éliminer leurs morts et leurs blessés, et ils se sont finalement retirés à 05h30.

À l'aube, une patrouille de dégagement de la compagnie D, 3 RAR a balayé la zone avec des chars et des APC à l'appui, tuant et capturant un certain nombre d'attaquants qui avaient été coincés dans d'anciens cratères de bombes B-52 au nord de Balmoral. La lumière du jour a révélé que le PAVN avait encore une fois été vaincu, laissant 42 morts et sept prisonniers, tandis que les pertes australiennes étaient d'un tué et huit blessés. Des quantités d'armes, de vêtements, de munitions et d'équipements ont également été récupérés par les Australiens. Phillips a ensuite reçu la Croix militaire pour son leadership pendant la bataille. La plupart des morts du PAVN étaient des adolescents de 16 ou 17 ans, preuve que les Nord-Vietnamiens avaient commencé à enrôler des garçons de 15 ans dans leurs unités de combat ; comme cela s'était produit après les combats précédents, leurs corps ont été récupérés par un bulldozer et enterrés dans une fosse commune . Plus tard, un grand nombre d'égratignures d'obus ont été découvertes au nord-est de Balmoral lors d'une reconnaissance aérienne par un hélicoptère OH-13, et elles auraient probablement été utilisées par le PAVN comme zone de rassemblement avant d'être engagées par des tirs d'artillerie. tâches de tir défensif au début de la bataille. La défense réussie de Balmoral et le ratio élevé de PAVN tués avaient confirmé le jugement de MacDonald et Dunstan et validé la décision d'adopter une défense agressive avec de fortes positions statiques et des patrouilles énergiques. L'assaut raté s'est avéré être la dernière tentative de retirer 1 ATF de AO Surfers, et il n'y a eu aucune autre attaque du PAVN contre Coral ou Balmoral.

L'opération Toan Thang I se termine, du 28 mai au 6 juin 1968

Les Australiens ont continué à patrouiller agressivement, d'autres affrontements se sont produits entre les compagnies du 1 RAR et du 3 RAR, et le PAVN. Le matin du 30 mai, la compagnie C, 1 RAR sous le commandement du major Ian Campbell avait patrouillé dans un système de bunker à 3 kilomètres (1,9 mi) à l'est du FSB Coral et a été contactée par une grande force PAVN retranchée. A 08h30, le peloton de tête, le 9e peloton, a essuyé des tirs et a été immobilisé par des RPG et des mitrailleuses légères RPD de 7,62 mm . Pendant ce temps, le 7e peloton s'est déplacé pour aider mais a également été immobilisé, une section subissant de lourdes pertes et perdant une mitrailleuse M60. Campbell a lutté pour établir une position défensive de la compagnie, poussant le 8 Peloton vers l'avant couvert par des hélicoptères armés et des tirs indirects. Pourtant, avec les deux forces se faisant face à seulement 10 à 15 mètres (11 à 16 yd), l'artillerie et les mortiers australiens ont été rendus inefficaces et Dunstan a ensuite envoyé deux chars de Coral pour les renforcer alors que de violents combats se développaient. Appuyés par des APC, l'infanterie et les chars australiens ont alors attaqué et nettoyé plusieurs bunkers, permettant au peloton de tête de se retirer après trois heures de combat. Souffrant d'un mort et sept blessés, la compagnie C a rompu le contact à 11 h 55, se retirant de 500 mètres (550 yd) alors que l'artillerie, les mortiers et les frappes aériennes engageaient le système de bunker. Trois jours plus tard, la compagnie C est retournée dans la région pour récupérer la mitrailleuse perdue seulement pour retrouver la position telle qu'elle l'avait laissée; jonché de cadavres et de bunkers effondrés, le champ de bataille ayant été abandonné par le PAVN, qui s'était également retiré à la suite de l'assaut australien. Les chars avaient détruit au moins huit bunkers, tandis que les victimes du PAVN comprenaient 24 morts et huit autres tués. Un autre groupe de 13 personnes avait également été engagé à découvert par l'artillerie et avait peut-être également été tué.

Le PAVN semble alors abandonner les AO Surfers aux Australiens, et détourne de plus en plus leur mouvement autour de Coral et Balmoral. L'opération Toan Thang I s'est poursuivie pendant encore six jours malgré tout, et la 1 ATF a longuement patrouillé jusqu'en juin. Cependant, les contacts diminuant, le 1er juin, Weyand a jugé que l'opération de blocage australienne avait réussi à limiter l'offensive contre Saigon et a ordonné aux unités américaines et ARVN de les soulager. Pendant ce temps, Hughes est revenu de congé et a visité Dunstan au FSB Coral pour discuter de la situation et du redéploiement du groupe de travail à Phc Tuy. Le FSB Balmoral a ensuite été déclaré fermé le 5 juin, avec 3 RAR et sa batterie de soutien direct retournant à Nui Dat par voie aérienne, tandis que le FSB Coral a également été fermé le lendemain. L'opération s'est finalement conclue le 6 juin, avec le retour du 1 RAR à Nui Dat par CH-47 après avoir remis la zone d'opérations à la 1ère division d'infanterie américaine, tandis que les éléments logistiques, d'artillerie et blindés revenaient par convoi routier. Pourtant, l'approche de la saison des pluies concernait Hughes, qui croyait que cela pourrait entraver le mouvement des Centurions et les laisser bloqués à 120 kilomètres (75 mi) de la base jusqu'à la saison sèche. Néanmoins, les chars ont quitté le FSB Coral le 5 juin ; voyageant via Bearcat et la Route 15, le mouvement routier s'est déroulé sans incident et ils sont revenus à Nui Dat à 17h00 le 6 juin.

Conséquences

Victimes

Bien que l'opération Toan Thang I ait commencé relativement discrètement pour les Australiens, elle s'est terminée de manière beaucoup plus spectaculaire. Pendant 26 jours de combats, ils avaient infligé des pertes punitives au PAVN/VC et forcé la 7e Division du PAVN à reporter une nouvelle attaque sur Saigon. Les pertes PAVN / VC dans AO Surfers comprenaient 267 tués confirmés par le décompte des corps, 60 peut-être tués, 7 blessés et 11 capturés, tandis que les pertes australiennes étaient de 25 tués et 99 blessés. Cinq Néo-Zélandais et cinq soldats américains ont également été blessés. Westmoreland avait été impressionné par les résultats obtenus par la 1 ATF en mai et juin, et tandis que les forces américaines et sud-vietnamiennes avaient sans aucun doute supporté le poids des combats pour les alliés pendant cette période, la 1 ATF avait figuré en bonne place dans les rapports américains. La bataille était la première fois que les Australiens rencontraient le PAVN en force régimentaire, et opérant en profondeur dans une série d'engagements similaires à la guerre conventionnelle, ils avaient finalement mené leur bataille la plus grande, la plus dangereuse et la plus soutenue de la guerre. Pour leur implication dans l'action, le Royal Australian Regiment, le 3rd Cavalry Regiment et le 1st Armored Regiment ont tous reçu par la suite l' honneur de bataille "Coral-Balmoral", l'un des cinq seulement décernés aux unités australiennes pendant la guerre. Le 14 mai 2008, la 102e batterie de campagne de la RAA a reçu le titre honorifique « Coral » en reconnaissance de son implication dans la bataille, la première récompense de ce type décernée à une sous-unité australienne.

Évaluation

Les combats ont représenté un tournant dans la campagne pour les Australiens, et alors qu'ils s'étaient déployés en dehors de la province de Phc Tuy auparavant, ils faisaient maintenant face à des formations PAVN régulières et à des unités de la force principale VC opérant en bataillon et en régiment, plutôt que des guérillas VC. Avec le déploiement de la 1 ATF à cheval sur leurs lignes de communication, le PAVN/VC avait été contraint de répondre, ce qui a entraîné une bataille décisive bien éloignée de la doctrine de contre-insurrection que les Australiens adoptaient normalement. Pourtant, alors que la bataille s'est terminée par une victoire pour la 1 ATF, ils avaient failli subir une défaite aux mains du PAVN. Inexpérimenté dans les grandes opérations aéromobiles, une mauvaise reconnaissance et une planification opérationnelle inadéquate avaient causé des retards et de la confusion lors du vol vers le FSB Coral, laissant la force australienne exposée à une attaque la première nuit. Le PAVN avait combattu en plus grand nombre, avec une puissance de feu plus lourde et une plus grande intensité que précédemment vécues par les Australiens au Sud-Vietnam, les obligeant à affiner leurs tactiques. Plus tard, l'utilisation australienne de patrouilles de peloton pour rechercher une zone et mener des embuscades a été contestée par le mouvement constant des forces PAVN opérant en force supérieure, qui menaçait de submerger rapidement une patrouille isolée.

Pendant ce temps, des opérations prolongées en dehors de Phc Tuy au cours du premier semestre de 1968 avaient mis à rude épreuve le système logistique australien. Les dispositions australiennes de réapprovisionnement logistique pour l'opération Toan Thang I avaient été calquées sur l'expérience de l'opération Coburg et nécessitaient à nouveau la division du 1 ALSG basé à Vng Tàu afin de fournir un élément logistique avancé à la base américaine de Long Binh. Une zone de maintenance de la force opérationnelle avancée avait également été établie, d'abord à Bearcat, puis plus tard à FSB Coral. Le réapprovisionnement par route s'est poursuivi quotidiennement de Long Binh à Bearcat, tandis qu'après le passage à Coral, le réapprovisionnement s'est fait principalement par voie aérienne en raison de la menace d'une éventuelle interdiction. Le mouvement des échelons de l'unité dans la zone de maintenance avancée a également été effectué par hélicoptère. Les unités sur le terrain recevaient un repas frais chaque jour, les deux autres repas étant basés pour moitié sur la ration américaine C et pour moitié sur la ration de combat australienne. Bien que l'approvisionnement en carburant et en munitions soit généralement satisfaisant, les stocks s'étaient dangereusement réduits à une occasion lors de violents combats à FSB Coral en raison du calcul des taux d'utilisation sur la base des opérations précédentes, nécessitant un réapprovisionnement d'urgence de nuit par CH-47 tandis que le la base était attaquée. Le réapprovisionnement en eau avait également été particulièrement difficile en raison de l'indisponibilité d'un point d'eau permanent. En fin de compte, l'eau devait être livrée par voie aérienne depuis Long Binh à un débit de 14 000 litres (3 700 gal US) par jour à l'aide de réservoirs souples en caoutchouc.

Alors que bon nombre des défaillances des arrangements de commandement australiens, évidentes dès les premières étapes de la bataille, ont été rapidement rectifiées lorsque la 1 ATF a élaboré des procédures opérationnelles standard plus précises , la planification opérationnelle future devrait accorder une plus grande attention au renseignement lors de la détermination de la force des patrouilles, ainsi que comme fournissant des forces de réaction rapide et des tirs indirects à réaction rapide pour soutenir les sous-unités opérant de manière indépendante. En fin de compte, la puissance de feu des équipes interarmes australiennes s'est avérée décisive. En effet, alors que l'intérêt d'utiliser des blindés au Sud-Vietnam était à l'origine remis en question par l'armée australienne, les performances des chars lors des combats à Coral et Balmoral ont démontré une fois pour toutes leurs avantages. En effet, alors qu'avant la bataille certaines fantassins avaient douté de l'utilité ou de la nécessité des Centurions, par la suite ils n'aimaient pas travailler sans eux. Au cours des quatre années suivantes, les chars fourniraient un soutien rapproché inestimable, en particulier lors du déminage des systèmes de bunker, se révélant être des armes puissantes à la fois en attaque et en défense et furent plus tard crédités de limiter les pertes parmi l'infanterie australienne.

En revanche, pour le PAVN, la bataille n'était qu'une partie de l'offensive de mai, bien qu'ils affirmèrent plus tard avoir tué 800 Australiens au cours d'une seule attaque - un fait qui peut avoir indiqué l'importance qu'ils y accordaient à l'époque. Ils avaient réagi rapidement et avec compétence pour lancer une attaque de bataillon la première nuit dans une tentative de pousser les Australiens hors de leur ligne de communication ; cependant, alors que les attaques sur Coral et Balmoral avaient été bien coordonnées, le PAVN/VC avait à plusieurs reprises rendu l'élément de surprise avec des tirs préparatoires et une mauvaise discipline légère alertant les défenseurs à chaque occasion. Pendant ce temps, des arrangements rigides de commandement et de contrôle et un manque de communications radio avaient forcé le PAVN à fonctionner selon des horaires fixes, les empêchant de prendre l'initiative ou de répondre rapidement à des situations changeantes. Une telle inflexibilité avait entraîné une prévisibilité, les commandants du PAVN engageant finalement leurs forces dans un assaut frontal sur Coral la première nuit et organisant des attaques très similaires contre Balmoral dans les nuits du 26 et du 28 mai, qui se sont toutes deux soldées par des échecs coûteux.

Opérations ultérieures

Pendant ce temps, le 4e Bataillon, Royal Australian Regiment (4 RAR) était arrivé pour remplacer le 2 RAR. Rejoint par deux compagnies d'infanterie néo-zélandaises, les compagnies W et V, il a été désigné 4 RAR/NZ (ANZAC) et sous le commandement du lieutenant-colonel Lee Greville, ils ont commencé leurs opérations en juin. Plus tard, le 13 juin, le 1 RAR a de nouveau été déployé pour protéger les bases de Long Binh et Biên Hòa des attaques à la roquette, opérant au nord et à l'est de Biên Hòa dans le cadre d'une opération alliée plus large, connue sous le nom d' opération Toan Thang II . Le 23 juin, le bataillon a été rejoint par le 4 RAR/NZ (ANZAC) et le quartier général de la 1 ATF a été déployé sous le commandement de Dunstan alors que l'opération s'étendait. Le 3 juillet, 1RAR a été relevé par 3RAR et est retourné à Nui Dat. En grande partie sans incident, l'opération a donné lieu à un contact minimal et a duré jusqu'au 18 juillet. Trois VC ont été tués et 13 capturés, tandis que les pertes australiennes comprenaient un tué et un blessé. Les Australiens ont ensuite tenté d'interdire les approvisionnements VC, avec une petite force de chars et de blindés blindés soutenus par la compagnie B 3 RAR occupant la zone le long de la route 15 à l'ouest et au nord-ouest de Bà Ra, la capitale provinciale, entre le 25 et le 30 juin pendant l'opération Ulladulla. Dans le cadre de l'opération, les chars ont tendu une embuscade à une rivière et ont coulé sept sampans chargés avec leur armement principal de 20 livres.

Les opérations à l'extérieur de la province au cours des dix-huit mois précédents avaient été coûteuses, et sur les 228 Australiens tués et 1 200 blessés pendant la guerre à ce moment-là, près des deux tiers avaient été tués depuis janvier 1967. À partir de juillet, 1 ATF a effectué un certain nombre de recherches -et effacer les opérations le long des zones frontalières nord et à l'ouest de leur zone de responsabilité tactique dans la province de Phouc Tuy.

Pendant ce temps, le VC a commencé son offensive de phase III le 17 août 1968, attaquant des dizaines de villes et d'installations militaires dans tout le Sud-Vietnam avec des roquettes et des mortiers, y compris Saigon. Dans le cadre de la réponse alliée, les Australiens ont été déployés pour défendre Bà Ra tandis que du 20 au 23 août, les compagnies B et C, 1 RAR avec une troupe de chars Centurion ont été impliquées dans des combats urbains intenses tout en soutenant les forces sud-vietnamiennes pour nettoyer une compagnie. force de taille du bataillon VC D445 occupant Long Dien. Au moins 17 VC ont été tués pendant les combats, tandis que les pertes australiennes comprenaient six blessés. Au cours des trois semaines suivantes, les trois bataillons australiens ont été déployés dans des opérations de recherche et de destruction, mais le VC leur a échappé avec succès. Se poursuivant jusqu'au 30 septembre, la reprise de l'offensive n'avait pas l'ampleur des attaques précédentes et a de nouveau entraîné de lourdes pertes communistes, n'ayant pas produit de gains militaires durables et contribuant à une baisse globale de la puissance de combat de PAVN/VC dans le sud. Pourtant, de tels échecs n'étaient ni définitifs ni décisifs et Hanoï semblait prendre de plus en plus le dessus. La guerre continua malgré tout, tandis que les objectifs stratégiques militaires alliés étaient de plus en plus remis en question. À la fin de 1968, la 1 ATF a de nouveau été déployée à l'extérieur de sa base de Phc Tuy, opérant contre des bases présumées PAVN/VC dans les régions de May Tao et Hat Dich dans le cadre de l'opération Goodwood. L'opération a conduit à des combats soutenus au cours d'un balayage de 78 jours entre décembre 1968 et février 1969 et est devenue plus tard connue sous le nom de bataille de Hat Dich .

Remarques

Notes de bas de page

Citations

Les références

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Liens externes

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